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LE PRINCE

Nicolas Machiavel

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Chapitre I

Combien il y a de sortes de principautés, et par quels moyens on peut les acquérir

Tous les États, toutes les dominations qui ont tenu et tiennent encore les hommes
sous leur empire, ont été et sont ou des républiques ou des principautés.

Les principautés sont ou héréditaires ou nouvelles.

Les héréditaires sont celles qui ont été longtemps possédées par la famille de leur
prince.

Les nouvelles, ou le sont tout à fait, comme Milan le fut pour Francesco Sforza, ouelles sont comme des membres ajoutés aux États héréditaires du prince qui les a
acquises ; et tel a été le royaume de Naples à l'égard du roi d'Espagne.

D'ailleurs, les États acquis de cette manière étaient accoutumés ou à vivre sous un
prince ou à être libres : l'acquisition en a été faite avec les armes d'autrui, ou par
celles de l'acquéreur lui-même, ou par la faveur de la fortune, ou par l'ascendant de
la vertu.

Chapitre II

Des principautés héréditaires

Je ne traiterai point ici des républiques, car j'en ai parlé amplement ailleurs : je ne
m'occuperai que des principautés ; et, reprenant le fil des distinctions que je viens
d'établir, j'examinerai comment, dans ces diverses hypothèses, les princes peuvent
se conduire et se maintenir.

Je dis donc que, pour les États héréditaires et façonnés à l'obéissance envers lafamille du prince, il y a bien moins de difficultés à les maintenir que les États nouveaux
: il suffit au prince de ne point outrepasser les bornes posées par ses
ancêtres, et de temporiser avec les événements. Aussi, ne fût-il doué que d'une
capacité ordinaire, il saura se maintenir sur le trône, à moins qu'une force
irrésistible et hors de toute prévoyance ne l'en renverse ; mais alors même qu'il
l'aura perdu, le moindre revers éprouvé par l'usurpateur le lui fera aisément
recouvrer. L'Italie nous en offre un exemple dans le duc de Ferrare ; s'il a résisté, en
1484, aux attaques des Vénitiens, et, en 1510, à celles du pape Jules II, c'est
uniquement parce que sa famille était établie depuis longtemps dans son duché.

En effet, un prince héréditaire a bien moins de motifs et se trouve bien moins
dans la nécessité de déplaire à ses sujets : il en est par cela même bien plus aimé ;
et, à moins que des vices extraordinaires ne le fassent haïr, ils doivent
naturellement lui être affectionnés. D'ailleurs dans l'ancienneté et dans la longue


continuation d'une puissance, la mémoire des précédentes innovations s'efface ;
les causes qui les avaient produites s'évanouissent : il n'y a donc plus de ces
sortes de pierres d'attente qu'une révolution laisse toujours pour en appuyer une
seconde.

Chapitre III

Des principautés mixtes

C'est dans une principauté nouvelle que toutes les difficultés se rencontrent.

D'abord, si elle n'est pas entièrement nouvelle, mais ajoutée comme un membre à
une autre, en sorte qu'elles forment ensemble un corps qu'on peut appeler mixte, il
y a une première source de changement dans une difficulté naturelle inhérente à
toutes les principautés nouvelles : c'est que les hommes aiment à changer de
maître dans l'espoir d'améliorer leur sort ; que cette espérance leur met les armes à
la main contre le gouvernement actuel ; mais qu'ensuite l'expérience leur fait voir
qu'ils se sont trompés et qu'ils n'ont fait qu'empirer leur situation : conséquence
inévitable d'une autre nécessité naturelle où se trouve ordinairement le nouveau
prince d'accabler ses sujets, et par l'entretien de ses armées, et par une infinité
d'autres charges qu'entraînent à leur suite les nouvelles conquêtes.

La position de ce prince est telle que, d'une part, il a pour ennemis tous ceux dont il
a blessé les intérêts en s'emparant de cette principauté ; et que, de l'autre, il ne peut
conserver l'amitié et la fidélité de ceux qui lui en ont facilité l'entrée, soit par
l'impuissance où il se trouve de les satisfaire autant qu'ils se l'étaient promis, soit
parce qu'il ne lui convient pas d'employer contre eux ces remèdes héroïques dont la
reconnaissance le force de s'abstenir ; car, quelque puissance qu'un prince ait par
ses armées, il a toujours besoin, pour entrer dans un pays, d'être aidé par la faveur
des habitants.

Voilà pourquoi Louis XII, roi de France, se rendit maître en un instant du Milanais,
qu'il perdit de même, et que d'abord les seules forces de Lodovico Sforza suffirent
pour le lui arracher. En effet, les habitants qui lui avaient ouvert les portes, se
voyant trompés dans leur espoir, et frustrés des avantages qu'ils avaient attendus,
ne purent supporter les dégoûts d'une nouvelle domination.

Il est bien vrai que lorsqu'on reconquiert des pays qui se sont ainsi rebellés, on les
perd plus difficilement : le conquérant, se prévalant de cette rébellion, procède avec
moins de mesure dans les moyens d'assurer sa conquête, soit en punissant les
coupables, soit en recherchant les suspects, soit en fortifiant toutes les partiesfaibles de ses États.

Voilà pourquoi aussi il suffit, pour enlever une première fois Milan à la France, d'un
duc Lodovico excitant quelques rumeurs sur les confins de cette province. Il fallut,
pour la lui faire perdre une seconde, que tout le monde se réunit contre elle, que ses
armées fussent entièrement dispersées, et qu'on les chassât de l'Italie ; ce qui ne
put avoir lieu que par les causes que j'ai développées précédemment : néanmoins, il
perdit cette province et la première et la seconde fois.


Du reste, c'est assez pour la première expulsion d'en avoir indiqué les causes
générales ; mais, quant à la seconde, il est bon de s'y arrêter un peu plus, et
d'examiner les moyens que Louis XII pouvait employer, et dont tout autre prince
pourrait se servir en pareille circonstance, pour se maintenir un peu mieux dans ses
nouvelles conquêtes que ne fit le roi de France.

Je dis donc que les États conquis pour être réunis à ceux qui appartiennent depuis
longtemps au conquérant, sont ou ne sont pas dans la même contrée que ces
derniers, et qu'ils ont ou n'ont pas la même langue.

Dans le premier cas, il est facile de les conserver, surtout lorsqu'ils ne sont point
accoutumés à vivre libres : pour les posséder en sûreté, il suffit d'avoir éteint la
race du prince qui était le maître ; et si, dans tout le reste, on leur laisse leur
ancienne manière d'être, comme les moeurs y sont les mêmes, les sujets vivent
bientôt tranquillement. C'est ainsi que la Bretagne, la Bourgogne, la Gascogne et la
Normandie, sont restées unies à la France depuis tant d'années ; et quand même il y
aurait quelques différences dans le langage, comme les habitudes et les moeurs seressemblent, ces États réunis pourront aisément s'accorder. Il faut seulement que
celui qui s'en rend possesseur soit attentif à deux choses, s'il veut les conserver :
l'une est, comme je viens de le dire, d'éteindre la race de l'ancien prince ; l'autre, de
n'altérer ni les lois ni le mode des impositions : de cette manière, l'ancienne
principauté et la nouvelle ne seront, en bien peu de temps, qu'un seul corps.

Mais, dans le second cas, c'est-à-dire quand les États acquis sont dans une autre
contrée que celui auquel on les réunit, quand ils n'ont ni la même langue, ni les
mêmes moeurs, ni les mêmes institutions, alors les difficultés sont excessives, et il
faut un grand bonheur et une grande habileté pour les conserver. Un des moyens
les meilleurs et les plus efficaces serait que le vainqueur vint y fixer sa demeure
personnelle : rien n'en rendrait la possession plus sûre et plus durable. C'est aussi
le parti qu'a pris le Turc à l'égard de la Grèce, que certainement, malgré toutes ses
autres mesures, il n'aurait jamais pu conserver s'il ne s'était détermine à venir.
l'habiter.

Quand il habite le pays, le nouveau prince voit les désordres à leur naissance, et
peut les réprimer sur-le-champ. S'il en est éloigné, il ne les connaît que lorsqu'ils
sont déjà grands et qu'il ne lui est plus possible d'y remédier.

D'ailleurs, sa présence empêche ses officiers de dévorer la province ; et, en tout
cas, c'est une satisfaction pour les habitants d'avoir pour ainsi dire sous la main
leur recours au prince lui-même. Ils ont aussi plus de raisons, soit de l'aimer, s'ils
veulent être de bons et fidèles sujets, soit de le craindre, s'ils veulent être mauvais.
Enfin, l'étranger qui voudrait assaillir cet État s'y hasarde bien moins aisément;
d'autant que le prince y résidant, il est très difficile de le lui enlever.

Le meilleur moyen qui se présente ensuite est d'établir des colonies dans un ou
deux endroits qui soient comme les clefs du pays : sans cela, on est obligé d'y
entretenir un grand nombre de gens d'armes et d'infanterie. L'établissement des
colonies est peu dispendieux pour le prince ; il peut, sans frais ou du moins
presque sans dépense, les envoyer et les entretenir; il ne blesse que ceux auxquels
il enlève leurs champs et leurs maisons pour les donner aux nouveaux habitants. Or
les hommes ainsi offensés n'étant qu'une très faible partie de la population, et


demeurant dispersés et pauvres, ne peuvent jamais devenir nuisibles ; tandis que
tous ceux que sa rigueur n'a pas atteints demeurent tranquilles par cette seule
raison ; ils n'osent d'ailleurs se mal conduire, dans la crainte qu'il ne leur arrive
aussi d'être dépouillés. En un mot, ces colonies, si peu coûteuses, sont plus fidèles
et moins à charge aux sujets ; et, comme je l'ai dit précédemment, ceux qui en
souffrent étant pauvres et dispersés, sont incapables de nuire. Sur quoi il faut
remarquer que les hommes doivent être ou caressés ou écrasés : ils se vengent des
injures légères ; ils ne le peuvent quand elles sont très grandes ; d'où il suit que,
quand il s'agit d'offenser un homme, il faut le faire de telle-manière qu'on ne puisse
redouter sa vengeance.

Mais si, au lieu d'envoyer des colonies, on se détermine à entretenir des troupes, ladépense qui en résulte s'accroît sans bornes, et tous les revenus de l'État sont
consommés pour le garder. Aussi l'acquisition devient une véritable perte, qui
blesse d'autant plus que les habitants se trouvent plus lésés ; car ils ont tous àsouffrir, ainsi que l'État, et des logements et des déplacements des troupes. Or,
chacun se trouvant exposé à cette charge, tous deviennent ennemis du prince, et
ennemis capables de nuire, puisqu'ils demeurent injuriés dans leurs foyers. Une
telle garde est donc de toute manière aussi inutile que celle des colonies serait
profitable.

Mais ce n'est pas tout. Quand l'État conquis se trouve dans une autre contrée quel'État héréditaire du conquérant, il est beaucoup d'autres soins que celui-ci ne
saurait négliger : il doit se faire chef et protecteur des princes voisins les moins
puissants de la contrée, travailler à affaiblir ceux d'entre eux qui sont les Plus forts,
et empêcher que, sous un prétexte quelconque, un étranger aussi puissant que lui
ne s'y introduise ; introduction qui sera certainement favorisée ; car cet étranger ne
peut manquer d'être appelé par tous ceux que l'ambition ou la crainte rend
mécontents. C'est ainsi, en effet, que les Romains furent introduits dans la Grècepar les Étoliens, et que l'entrée de tous les autres pays où ils pénétrèrent leur fut
ouverte par les habitants.

A cet égard, voici quelle est la marche des choses : aussitôt qu'un étranger
puissant est entré dans une contrée, tous les princes moins puissants qui s'y
trouvent s'attachent à lui et favorisent son entreprise, excités par l'envie qu'ils
nourrissent contre ceux dont la puissance était supérieure à la leur. Il n'a donc point
de peine à gagner ces princes moins puissants, qui tous se hâtent de ne fairequ'une seule masse avec l'État qu'il vient de conquérir. Il doit seulement veiller à ce
qu'ils ne prennent trop de force ou trop d'autorité : avec leur aide et ses propres
moyens, il viendra sans peine à bout d'abaisser les plus puissants, et de se rendre
seul arbitre de la contrée. S'il néglige, en ces circonstances, de se bien conduire, il
perdra bientôt le fruit de sa conquête; et tant qu'il le gardera, il y éprouvera toute
espèce de difficultés et de dégoûts.

Les Romains, dans les pays dont ils se rendirent les maîtres, ne négligèrent jamais
rien de ce qu'il y avait à faire. Ils y envoyaient des colonies, ils y protégeaient les
plus faibles, sans toutefois accroître leur puissance ; ils y abaissaient les grands ;
ils ne souffraient pas que des étrangers puissants y acquissent le moindre crédit.
Je n'en veux pour preuve qu'un seul exemple. Qu'on voie ce qu'ils firent dans laGrèce : ils y soutinrent les Achéens et les Étoliens ; ils y abaissèrent le royaume de
Macédoine, ils en chassèrent Antiochus ; mais quelques services qu'ils eussent


reçus des Achéens et des Étoliens, ils ne permirent pas que ces deux peuplesaccrussent leurs États ; toutes les sollicitations de Philippe ne purent obtenir d'eux
qu'ils fussent ses amis, sans qu'il y perdît quelque chose, et toute la puissanced'Antiochus ne put jamais les faire consentir à ce qu'il possédât le moindre État
dans ces contrées.

Les Romains, en ces circonstances, agirent comme doivent le faire des princes
sages, dont le devoir est de penser non seulement aux désordres présents, mais
encore à ceux qui peuvent survenir, afin d'y remédier par tous les moyens que peut
leur indiquer la prudence. C'est, en effet, en les prévoyant de loin, qu'il est bien plus
facile d'y porter remède; au lieu que si on les a laissés s'élever, il n'en est plus
temps, et le mal devient incurable. Il en est alors comme de l'étisie, dont les
médecins disent que, dans le principe, c'est une maladie facile à guérir, mais
difficile à connaître, et qui, lorsqu'elle a fait des progrès, devient facile à connaître,
mais difficile à guérir. C'est ce qui arrive dans toutes les affaires d'État : lorsqu'on
prévoit le mal -de loin, ce qui n'est donné qu'aux hommes doués d'une grande
sagacité, on le guérit bientôt ; mais lorsque, par défaut de lumière, on n'a su le voir
que lorsqu'il frappe toits les yeux, la cure se trouve impossible. Aussi les Romains,
qui savaient prévoir de loin tous les inconvénients, y remédièrent toujours à temps,
et ne les laissèrent jamais suivre leur cours pour éviter une guerre : ils savaient
bien qu'on ne l'évite jamais, et que, si on la diffère, c'est à l'avantage de l'ennemi.
C'est ainsi que, quoiqu'ils pussent alors s'en abstenir, ils voulurent la faire à
Philippe et à Antiochus, au sein de la Grèce même, pour ne pas avoir à la soutenir
contre eux en Italie. Ils ne goûtèrent jamais ces paroles que l'on entend sans cesse
sortir de la bouche des sages de nos jours : Jouis du bénéfice du temps; ils
préférèrent celui de la valeur et de la prudence ; car le temps chasse également
toute chose devant lui, et il apporte à sa suite le bien comme le mal, le mal comme
le bien.

Mais revenons à la France, et examinons si elle a fait aucune des choses que je
viens d'exposer. Je parlerai seulement du roi Louis XII, et non de Charles VIII, parce
que le premier ayant plus longtemps gardé ses conquêtes en Italie, on a pu mieux
connaître ses manières de procéder. Or on a dû voir qu'il fit tout le contraire de cequ'il faut pour conserver un État tout différent de celui auquel on a dessein de
l'ajouter.

Le roi Louis XII fut introduit en Italie par l'ambition des Vénitiens, qui voulaient, par
sa venue, acquérir la moitié du duché de Lombardie. Je ne prétends point blâmer le
parti qu'embrassa le roi : puisqu'il voulait commencer à mettre un pied en Italie, où
il ne possédait aucun ami, et dont la conduite de Charles VIII lui avait même fermé
toutes les portes, il était forcé d'embrasser les premières amitiés qu'il put trouver;
et le parti qu'il prit pouvait même être heureux, si d'ailleurs, dans le surplus de ses
expéditions, il n'eût commis aucune autre erreur. Ainsi, après avoir conquis la
Lombardie, il regagna bientôt la réputation que Charles lui avait fait perdre : Gènes
se soumit; les Florentins devinrent ses alliés; le marquis de Mantoue, le duc de
Ferrare, les Bentivogli, la dame de Forli, les seigneurs de Faenza, de Pesaro, de
Rimini, de Camerino, de Piombino, les Lucquois, les Pisans, les Siennois, tous
coururent au-devant de son amitié. Aussi les Vénitiens durent-ils reconnaître quelle
avait -été leur imprudence lorsque, pour acquérir deux villes dans la Lombardie, ils
avaient rendu le roi de France souverain des deux tiers de l'Italie.

Dans de telles circonstances, il eût été sans doute facile à Louis XII de conserver


dans cette contrée tout son ascendant, s'il eût su mettre en pratique les règles de
conduite exposées ci-dessus ; s'il avait protégé et défendu ces nombreux amis, qui,
faibles et tremblant les uns devant l'Église, les autres devant les Vénitiens, étaient
obligés de lui rester fidèles, et au moyen desquels il pouvait aisément s'assurer de
tous ceux auxquels il restait encore quelque puissance.

Mais il était à peine arrivé dans Milan, qu'il fit tout le contraire, en aidant le pape
Alexandre VI à s'emparer de la Romagne. Il ne comprit pas qu'il s'affaiblissait lui-
même, en se privant des amis qui s'étaient jetés dans ses bras, et qu'il agrandissaitl'Église, en ajoutant au pouvoir spirituel, qui lui donne déjà tant d'autorité, un
pouvoir temporel aussi considérable.

Cette première erreur en entraîna tant d'autres qu'il fallut que le roi vînt lui-même en
Italie pour mettre une borne à l'ambition d'Alexandre, et l'empêcher de se rendre
maître de la Toscane.

Ce ne fut pas tout. Non content d'avoir ainsi agrandi l'Église, et de s'être privé de
ses amis, Louis, brûlant de posséder le royaume de Naples, se détermine à le
partager avec le roi d'Espagne : de sorte que, tandis qu'il était seul arbitre de l'Italie,
il y introduisit lui-même un rival auquel purent recourir tous les ambitieux et tous
les mécontents; et lorsqu'il pouvait laisser sur le trône un roi qui s'estimait heureux
d'être son tributaire, il l'en renversa pour y placer un prince qui était en état de l'en
chasser lui-même.

Le désir d'acquérir est sans doute une chose ordinaire et naturelle ; et quiconque
s'y livre, quand il en a les moyens, en est plutôt loué que blâmé : mais en former le
dessein sans pouvoir l'exécuter, c'est encourir le blâme et commettre une erreur. Si
donc la France avait des forces suffisantes pour attaquer le royaume de Naples, elle
devait le faire ; si elle ne les avait pas, elle ne devait point le partager.

Si le partage de la Lombardie avec les Vénitiens pouvait être excusé, c'est parce
qu'il donna à la France le moyen de mettre le pied en Italie ; mais celui du royaume
de Naples, n'ayant pas été pareillement déterminé par la nécessite, demeure sans
excuse. Ainsi Louis XII avait fait cinq fautes en Italie : il y avait ruiné les faibles, il y
avait augmenté la puissance d'un puissant, il y avait introduit un prince étranger
très-puissant, il n'était point venu y demeurer, et n'y avait pas envoyé des colonies.

Cependant, tant qu'il vécut, ces cinq fautes auraient pu ne pas lui devenir funestes,
s'il n'en eût commis une sixième, celle de vouloir dépouiller les Vénitiens de leursÉtats. En effet, il eût été bon et nécessaire de les affaiblir, si d'ailleurs il n'avait pasagrandi l'Église et appelé l'Espagne en Italie; mais ayant fait l'un et l'autre, il ne
devait jamais consentir à leur ruine, parce que, tant qu'ils seraient restés puissants,
ils auraient empêché les ennemis du roi d'attaquer la Lombardie. En effet, d'une
part, ils n'y auraient consenti qu'à condition de devenir les maîtres de ce pays ; de
l'autre, personne n'aurait voulu l'enlever à la France pour le leur donner; et enfin il
eût paru trop dangereux d'attaquer les Français et les Vénitiens réunis.

Si l'on me disait que Louis n'avait abandonné la Romagne au pape Alexandre, et
partagé le royaume de Naples avec l'Espagne, que pour éviter la guerre, je
répondrais ce que j'ai déjà dit, qu'il ne faut jamais, pour un pareil motif, laisser
subsister un désordre ; car on n'évite point la guerre, on ne fait que la retarder à son
propre désavantage.


Si l'on alléguait encore la promesse que le roi avait faite au pape de conquérir cette
province pour lui, afin d'en obtenir la dissolution de son mariage et le chapeau de
cardinal pour l'archevêque de Rouen (appelé ensuite le cardinal d'Amboise), je
répondrais par ce qui sera dit dans la suite, touchant les promesses des princes, et
la manière dont ils doivent les garder.

Louis XII a donc perdu la Lombardie pour ne s'être conformé à aucune des règlesque suivent tous ceux qui, ayant acquis un État, veulent le conserver. Il n'y a là
aucun miracle ; c'est une chose toute simple et toute naturelle,

Je nie trouvais à Nantes à l'époque où le Valentinois (c'est ainsi qu'on appelait alors
César Borgia, fils du pape Alexandre VI) se rendait maître de la Romagne ; le
cardinal d'Amboise, avec lequel je m'entretenais de cet événement, m'ayant dit que
les Italiens ne comprenaient rien aux affaires de guerre, je lui répondis que lesFrançais n'entendaient rien aux affaires d'État, parce que, s'ils y avaient comprisquelque chose, ils n'auraient pas laissé l'Église s'agrandir à ce point. L'expérience,
en effet, a fait voir que la grandeur de l'Église et celle de l'Espagne cri Italie ont été
l'ouvrage de la France, et ensuite la cause de sa ruine dans cette contrée. De là
aussi on peut tirer cette règle générale qui trompe rarement, si même elle trompe
jamais : c'est que le prince qui en rend un autre puissant travaille à sa propre ruine ;
car cette puissance est produite ou par l'adresse ou par la force : or l'une et l'autre
de ces deux causes rendent quiconque les emploie suspect à celui pour qui elles
sont employées.

Chapitre IV

Pourquoi les États de Darius, conquis par Alexandre, ne se révoltèrent point contre
les successeurs du conquérant après sa mort

Lorsque l'on considère combien il est difficile de conserver un État nouvellement
conquis, on peut s'étonner de ce qui se passa après la mort d'Alexandre le Grand.
Ce prince s'était rendu maître en peu d'années de toute l'Asie, et mourut presque
aussitôt. Il était probable que l'empire profiterait de son trépas pour se révolter ;
néanmoins ses successeurs s'y maintinrent, et ils n'éprouvèrent d'autre difficulté
que celle qui naquit entre eux de leur propre ambition,

Je répondrais à cela que toutes les principautés que l'on connaît, et dont il est resté
quelque souvenir, sont gouvernées de deux manières différentes : ou par un prince
et des esclaves, qui ne l'aident à gouverner, comme ministres, que par une grâce et
une concession qu'il veut bien leur faire ; ou par un prince et des barons, qui
tiennent leur rang non de la faveur du souverain, mais de l'ancienneté de leur race ;
qui ont des États et des sujets qui leur appartiennent et les reconnaissent pour
seigneurs, et qui ont pour eux une affection naturelle.

Dans les principautés gouvernées par un prince et par des esclaves, le princepossède une bien plus grande autorité, puisque, dans toute l'étendue de ses États,
lui seul est reconnu pour supérieur, et que si les sujets obéissent à quelque autre,
ils ne le regardent que comme son ministre ou son officier, pour lequel ils ne


ressentent aucun attachement personnel.

On peut de nos jours citer, comme exemple de l'une et de l'autre sorte de
gouvernement, la Turquie et le royaume de France.

Toute la Turquie est gouvernée par un seul maître, dont tous les autres Turcs sont
esclaves, et qui, ayant divisé son empire en plusieurs sangiacs, y envoie des
gouverneurs qu'il révoque et qu'il change au gré de son caprice.

En France, au contraire, le roi se trouve au milieu d'une foule de seigneurs de race
antique, reconnus pour tels par leurs sujets, qui en sont aimés, et qui jouissent de
prérogatives que le roi ne pourrait leur enlever sans danger pour lui.

Si l'on réfléchit sur la nature de ces deux formes de gouvernement, on verra qu'il
est difficile de conquérir l'empire des Turcs ; mais qu'une fois conquis, il est très
aisé de le conserver.

La difficulté de conquérir l'empire turc vient de ce que le conquérant ne peut jamais
être appelé par les grands de cette monarchie, ni espérer d'être aidé dans son
entreprise par la rébellion de quelques-uns de ceux qui entourent le monarque. J'en
ai déjà indiqué les raisons. Tous, en effet, ,étant également ses esclaves, tous lui
devant également leur fortune, il est bien difficile de les corrompre ; et quand même
on y parviendrait, il faudrait en attendre peu d'avantages, parce qu'ils ne peuvent
pas entraîner les peuples dans leur révolte. Celui donc qui voudrait attaquer les
Turcs doit s'attendre à les trouver réunis contre lui, espérer peu d'être favorisé par
des désordres intérieurs, et ne compter guère que sur ses propres forces.

Mais la conquête une fois faite et le monarque vaincu en bataille rangée, de manière
a ne pouvoir plus refaire ses armées, on n'a plus à craindre que sa race, qui, une
fois éteinte, ne laisse plus personne à redouter, parce qu'il n'y a plus personne qui
conserve quelque ascendant sur le peuple ; de sorte que si, avant la victoire, il n'y
avait rien à espérer des sujets, de même, après l'avoir remportée, il n'y a plus rien à
appréhender de leur part.

II en est tout autrement des États gouvernés comme la France. Il peut être facile d'y
entrer en gagnant quelques-uns des grands du royaume ; et il s'en trouve toujours
de mécontents, qui sont avides de nouveautés et de changements, et qui d'ailleurs
peuvent effectivement, par les raisons que j'ai déjà dites, ouvrir les chemins du
royaume et faciliter la victoire ; mais, s'agit-il ensuite de se maintenir, c'est alors
que le conquérant éprouve toutes sortes de difficultés, et de la part de ceux qui l'ont
aidé, et de la part de ceux qu'il a dû opprimer.

Là, il ne lui suffit pas d'éteindre la race du prince, car il reste toujours une foule de
seigneurs qui se mettront à la tête de nouveaux mouvements ; et comme il ne lui est
possible ni de les contenter tous ni de les détruire, il perdra sa conquête dès que
l'occasion s'en présentera.

Maintenant si nous considérons la nature du gouvernement de Darius, nous
trouverons qu'il ressemblait à celui de la Turquie : aussi Alexandre eut-il à
combattre contre toutes les forces de l'empire, et dut-il d'abord défaire le monarque
en pleine campagne ; mais, après sa victoire et la mort de Darius, le vainqueur, par,
les motifs que j'ai exposés, demeura tranquille possesseur de sa conquête. Et si ses


successeurs étaient restés unis, ils en auraient joui également au sein du repos et
des voluptés; car on ne vit s'élever dans tout l'empire que les troubles qu'euxmêmes
y excitèrent.

Mais, quant aux États gouvernés comme la France, il s'en faut bien qu'il soit
possible de s'y maintenir avec autant de tranquillité. Nous en avons la preuve dans
les fréquents soulèvements qui se formèrent contre les Romains, soit dans
l'Espagne, soit dans les Gaules, soit dans la Grèce. Ces rébellions eurent pour
cause les nombreuses principautés qui se trouvaient dans ces contrées, et dont le
seul souvenir, tant qu'il subsista, fut pour les vainqueurs une source de troubles et
d'inquiétudes. Il fallut que la puissance et la durée de la domination romaine en
eussent éteint la mémoire, pour que les possesseurs fussent enfin tranquilles.

Il y a même plus. Lorsque, dans la suite, les Romains furent en guerre les uns
contre les autres, chacun des partis put gagner et avoir pour soi celles de ces
anciennes principautés où il avait le plus d'influence, et qui, après l'extinction de la
race de leurs princes, ne connaissaient plus d'autre domination que celle de Rome.

Quiconque aura réfléchi sur toutes ces considérations ne s'étonnera plus sans
doute de la facilité avec laquelle Alexandre se maintint en Asie, et de la peine, au
contraire, que d'autres, tels que Pyrrhus, eurent à conserver leurs conquêtes. Cela
ne tint point à l'habileté plus ou moins grande du conquérant, ruais à la différentenature des États conquis.

Chapitre V

Comment on doit gouverner les États
ou principautés qui, avant la conquête, vivaient sous leurs propres lois

Quand les États conquis sont, comme je l'ai dit, accoutumés à vivre libres sous
leurs propres lois, le conquérant peut s'y prendre de trois manières pour s'y
maintenir : la première est de les détruire ; la seconde, d'aller y résider en personne
; la troisième, de leur laisser leurs lois, se bornant à exiger un tribut, et à y établir un
gouvernement peu nombreux qui les contiendra. dans l'obéissance et la fidélité : ce
qu'un tel gouvernement fera sans doute ; car, tenant toute son existence du
conquérant, il sait qu'il ne peut la conserver sans son appui et sans sa protection ;
d'ailleurs, un État accoutumé à la liberté est plus aisément gouverné par ses
propres citoyens que par d'autres.

Les Spartiates et les Romains peuvent ici nous servir d'exemple.

Les Spartiates se maintinrent dans Athènes et dans Thèbes, en n'y confiant le
pouvoir qu'à un petit nombre de personnes ; néanmoins ils les perdirent par la
suite. Les Romains, pour rester maîtres de Capoue, de Carthage et de Numance, les
détruisirent et ne les perdirent point. Ils voulurent en user dans la Grèce comme les
Spartiates ils lui rendirent la liberté, et lui laissèrent ses propres lois mais cela ne
leur réussit point. Il fallut, pour conserver cette contrée, qu'ils y détruisissent un
grand nombre de cités ; ce qui était le seul moyen sûr de posséder. Et, au fait,
quiconque, ayant conquis un État accoutumé à vivre libre, ne le détruit point, doit


s'attendre à en être détruit. Dans un tel État, la rébellion est sans cesse excitée par
le nom de la liberté et par le souvenir des anciennes institutions, que ne peuvent
jamais effacer de sa mémoire ni la longueur du temps ni les bienfaits d'un nouveau
maître. Quel que précaution que l'on prenne, quelque chose que l'on fasse, si l'onne dissout point l'État, si l'on n'en disperse les habitants, on les verra, à la première
occasion, rappeler, invoquer leur liberté, leurs institutions perdues, et s'efforcer de
les ressaisir. C'est ainsi qu'après plus de cent années d'esclavage Pise brisa le joug
des Florentins.

Mais il en est bien autrement pour les pays accoutumés à vivre sous un prince. Si la
race de ce prince est une fois éteinte, les habitants, déjà façonnés à l'obéissance,
ne pouvant s'accorder dans le choix d'un nouveau maître, et ne sachant point vivre
libres, sont peu empressés de prendre les armes ; en sorte que le conquérant peut
sans difficulté ou les gagner ou s'assurer d'eux. Dans les républiques, au contraire,
il existe un principe de vie bien plus actif, une haine bien plus profonde, un désir de
vengeance bien plus ardent, qui ne laisse ni ne peut laisser un moment en repos le
souvenir de l'antique liberté : il ne reste alors au conquérant d'autre parti que dedétruire ces États ou de venir les habiter.

Chapitre VI

Des principautés nouvelles acquises par les armes et par l'habileté de l'acquéreur

Qu'on ne s'étonne point si, en parlant de principautés tout à fait nouvelles de
princes et d'État, j'allègue de très grands exemples. Les hommes marchent presque
toujours dans des sentiers déjà battus ; presque toujours ils agissent par imitation ;
mais il ne leur est guère possible de suivre bien exactement les traces de celui qui
les a précédés, ou d'égaler la vertu de celui qu'ils ont entrepris d'imiter. Ils doivent
donc prendre pour guides et pour modèles les plus grands personnages, afin que,
même en ne s'élevant pas au même degré de grandeur et de gloire, ils puissent en
reproduire au moins le parfum. Ils doivent faire comme ces archers prudents, qui,
jugeant que le but proposé est au delà de la portée de leur arc et de leurs forces,
visent encore plus loin, pour que leur flèche arrive au point qu'ils désirent atteindre.

Je dis d'abord que, pour les principautés tout -à fait nouvelles, le plus ou le moins
de difficulté de s'y maintenir dépend du plus ou du moins d'habileté qui se trouve
dans celui qui les a acquises : aussi peut-on croire que communément la difficulté
ne doit pas être très grande. Il y a lieu de penser que celui qui, de simple particulier,
s'est élevé au rang de prince, est un homme habile ou bien secondé par la fortune :
sur quoi j'ajouterai, que moins il devra à la fortune, mieux il saura se maintenir.
D'ailleurs, un tel prince n'ayant point d'autres États, est obligé de venir vivre dans
son acquisition: ce qui diminue encore la difficulté.

Mais, quoi qu'il en soit, pour parler d'abord de ceux qui sont devenus princes par
leur propre vertu et non par la fortune, les plus remarquables sont : Moïse, Cyrus,
Romulus, Thésée, et quelques autres semblables.

Que si l'on doit peu raisonner sur Moïse, parce qu'il ne fut qu'un simple exécuteur
des ordres de Dieu, il y a toujours lieu de l'admirer, ne fût-ce qu'à cause de la grâce


qui le rendait digne de s'entretenir avec la Divinité. Mais en considérant les actions
et la conduite, soit de Cyrus, soit des autres conquérants et fondateurs de
royaumes, on les admirera -également tous, et on trouvera une grande conformité
entre eux et Moïse, bien que ce dernier eût été conduit par un si grand maître.

On verra d'abord que tout ce qu'ils durent à la fortune, ce fut l'occasion qui leur
fournit une matière à laquelle ils purent donner la forme qu'ils jugèrent convenable.
Sans cette occasion, les grandes qualités de leur âme seraient demeurées inutiles ;
mais aussi, sans ces grandes qualités, l'occasion se serait vainement présentée. Ilfallut que Moïse trouvât les Israélites esclaves et opprimés en Égypte, pour que le
désir de sortir de l'esclavage les déterminât à le suivre. Pour que Romulus devînt le
fondateur et le roi de Rome, il fallut qu'il fût mis hors d'Albe et exposé aussitôt
après sa naissance. Cyrus eut besoin de trouver les Perses mécontents de la
domination des Mèdes, et les Mèdes amollis et efféminés par les délices d'une
longue paix. Enfin Thésée n'aurait point fait éclater sa valeur, si les Athéniens
n'avaient pas été dispersés. Le bonheur de ces grands hommes naquit donc des
occasions ; mais ce fut par leur habileté qu'ils surent les connaître et les mettre à
profit pour la grande prospérité et la gloire de leur patrie. Ceux qui, comme eux, et
par les mêmes moyens, deviendront princes, n'acquerront leur principauté qu'avec
beaucoup de difficultés, mais ils la maintiendront aisément.

En cela, leurs difficultés viendront surtout des nouvelles institutions, des nouvelles
formes qu'ils seront obligés d'introduire pour fonder leur gouvernement et pour leur
sûreté ; et l'on doit remarquer qu'en effet il n'y a point d'entreprise plus difficile à
conduire, plus incertaine quant au succès, et plus dangereuse que celle d'introduire
de nouvelles institutions. Celui qui s'y engage a pour ennemis tous ceux qui
profitaient des institutions anciennes, et il ne trouve que de tièdes défenseurs dans
ceux pour qui les nouvelles seraient utiles. Cette tiédeur, au reste, leur vient de
deux causes : la première est la peur qu'ils ont de leurs adversaires, lesquels ont en
leur faveur les lois existantes; la seconde est l'incrédulité commune à tous les
hommes, qui ne veulent croire à la bonté des choses nouvelles que lorsqu'ils en ont
été bien convaincus par l'expérience. De là vient aussi que si ceux qui sont ennemis
trouvent l'occasion d'attaquer, ils le font avec toute la chaleur de l'esprit de parti, et
que les autres se défendent avec froideur, en sorte qu'il y a du danger à combattre
avec eux.

Afin de bien raisonner sur ce sujet, il faut considérer si les innovateurs sont
puissants par eux-mêmes, ou s'ils dépendent d'autrui, c'est-à-dire si, pour conduire
leur entreprise, ils en sont réduits à prier, ou s'ils ont les moyens -de contraindre.

Dans le premier cas, il leur arrive toujours malheur, et ils ne viennent à bout de rien
; mais dans le second, au contraire, c'est-à-dire quand ils ne dépendent que d'euxmêmes,
et qu'ils sont en état de forcer, ils courent bien rarement le risque de
succomber. C'est pour cela qu'on a vu réussir tous les prophètes armés, et finir
malheureusement ceux qui étaient désarmés. Sur quoi l'on doit ajouter que les
peuples sont naturellement inconstants, et que, s'il est aisé de leur persuader
quelque chose, il est difficile de les affermir dans cette persuasion : il faut donc que
les choses soient disposées de manière que, lorsqu'ils ne croient plus, on puisse
les faire croire par force.

Certainement Moïse, Cyrus, Thésée et Romulus n'auraient pu faire longtemps
garder leurs institutions, s'ils avaient été désarmés; et ils auraient eu le sort qu'a


éprouvé de nos jours le frère Jérôme Savonarola, dont toutes les institutions
périrent aussitôt que le grand nombre eut commencé de ne plus croire en lui,
attendu qu'il n'avait pas le moyen d'affermir dans leur croyance ceux qui croyaient
encore, ni de forcer les mécréants à croire.

Toutefois, répétons que les grands hommes tels que ceux dont il s'agit rencontrent
d'extrêmes difficultés ; que tous les dangers sont sur leur route ; que c'est là qu'ils
ont à les surmonter ; et que lorsqu'une fois ils ont traversé ces obstacles, qu'ils ont
commencé à être en vénération, et qu'ils se sont délivrés de ceux de même rang qui
leur portaient envie, ils demeurent puissants, tranquilles, honorés et heureux.

A ces grands exemples que j'ai cités, j'en veux joindre quelque autre d'un ordre
inférieur, mais qui ne soit point trop disproportionné ; et j'en choisis un seul qui
suffira : c'est celui de Hiéron de Syracuse. Simple particulier, il devint prince de sa
patrie, sans rien devoir de plus à la fortune que la seule occasion. En effet, les
Syracusains opprimés l'élurent pour leur général, et ce fut par ses services en cette
qualité qu'il mérita d'être encore élevé au pouvoir suprême. D'ailleurs, dans son
premier état de citoyen, il avait montré tant de vertus, qu'il a été dit de lui que pour
bien régner il ne lui manquait que d'avoir un royaume. Au surplus, Hiéron détruisit
l'ancienne milice et en établit une nouvelle ; il abandonna les anciennes alliances
pour en contracter d'autres . ayant alors et des soldats et des alliés entièrement à
lui, il put, sur de pareils fondements, élever l'édifice qu'il voulut; de sorte que, s'il
n'acquit qu'avec beaucoup de peine, il n'en trouva point à conserver.

Chapitre VII

Des principautés nouvelles qu'on acquiert par les armes d'autrui et par la fortune

Ceux qui, de simples particuliers, deviennent princes par la seule faveur de la
fortune, le deviennent avec peu de peine ; mais ils en ont beaucoup à se maintenir.
Aucune difficulté ne les arrête dans leur chemin : ils y volent ; mais elles se
montrent lorsqu'ils sont arrivés.

Tels sont ceux à qui un État est concédé, soit moyennant une somme d'argent, soit
par le bon plaisir du concédant. C'est ainsi qu'une foule de concessions eurent lieu
dans l'Ionie et sur les bords de l'Hellespont, où Darius établit divers princes, afinqu'ils gouvernassent ces États pour sa sûreté et pour sa gloire. C'est encore ainsi
que furent créés ceux des empereurs qui, du rang de simples citoyens, furent
élevés à l'empire par la corruption des soldats. L'existence de tels princes dépend
entièrement de deux choses très incertaines, très variables : de la volonté et de la
fortune de ceux qui les ont créés ; et ils ne savent ni ne peuvent se maintenir dans
leur élévation. Ils ne le savent, parce qu'à moins, qu'un homme ne soit doué d'un
grand esprit et d'une grande valeur, il est peu probable qu'ayant toujours vécu
simple particulier, il sache commander; ils ne le peuvent parce qu'ils n'ont point de
forces qui leur soient attachées et fidèles.

De plus, des États subitement formés sont comme toutes les choses qui, dans
l'ordre de la nature, naissent et croissent trop promptement : ils ne peuvent avoir
des racines assez profondes et des adhérences assez fortes pour que le premier


orage ne les renverse point ; à moins, comme je viens de le dire, que ceux qui en
sont devenus princes n'aient assez d'habileté pour savoir se préparer sur-le-champ
à conserver ce que la fortune a mis dans leurs mains, et pour fonder, après
l'élévation de leur puissance, les bases qui auraient dû être établies auparavant.

Relativement à ces deux manières de devenir prince, c'est-à-dire par habileté ou par
fortune, je veux alléguer deux exemples qui vivent encore dans la mémoire des
hommes de nos jours : ce sont ceux de Francesco Sforza et de César Borgia.

Francesco Sforza, par une grande valeur et par le seul emploi des moyens
convenables, devint, de simple particulier, duc de Milan; et ce qui lui avait coûté
tant de travaux à acquérir, il eut peu de peine à le conserver.

Au contraire César Borgia, vulgairement appelé le duc de Valentinois, devenu
prince par la fortune de son père, perdit sa principauté aussitôt que cette même
fortune ne le soutint plus, et cela quoiqu'il n'eût rien négligé de tout ce qu'unhomme prudent et habile devait faire pour s'enraciner profondément dans les États
que les armes d'autrui et la fortune lui avaient donnés. Il n'est pas impossible, en
effet, comme je l'ai déjà dit, qu'un homme extrêmement habile pose, après
l'élévation de son pouvoir, les bases qu'il n'aurait point fondées auparavant ; ruais
un tel travail est toujours très pénible pour l'architecte et dangereux pour l'édifice.

Au surplus, si l'on examine attentivement la marche du due, on verra tout ce qu'il
avait fait pour consolider sa grandeur future ; et c'est sur quoi il ne paraît pas inutile
de m'arrêter un peu; car l'exemple de ses actions présente sans doute les
meilleures leçons qu'on puisse donner à un prince nouveau, et si toutes ses
mesures n'eurent en définitive aucun succès pour lui, ce ne fut point par sa faute,
mais par une contrariété extraordinaire et sans borne de la fortune.

Alexandre VI, voulant agrandir le duc son fils, y trouva pour le présent et pour
l'avenir beaucoup de difficultés. D'abord, il voyait qu'il ne pouvait le rendre maîtreque de quelque État qui fût du domaine de l'Église ; et il savait que le duc de Milan
et Venise n'y consentiraient point, d'autant plus que Faenza et Rimini étaient déjà
sous la protection des Vénitiens. Il voyait de plus toutes les forces de l'Italie, et
spécialement celles dont il aurait pu se servir, dans les mains de ceux qui devaient
redouter le plus l'agrandissement du pape ; de sorte qu'il ne pouvait compter
nullement sur leur fidélité, car elles étaient sous la dépendance des Orsini, des
Colonna, et de leurs partisans. Il ne lui restait donc d'autre parti à prendre que celuide tout brouiller et de semer le désordre entre tous les États de l'Italie, afin de
pouvoir en saisir quelques-uns à la faveur des troubles. Cela ne lui fut point difficile.
Les Vénitiens, en effet, s'étant déterminés, pour d'autres motifs, à rappeler les
Français en Italie, non seulement il ne s'opposa point à ce dessein, mais encore il
en facilita l'exécution par la dissolution du mariage déjà bien ancien du roi Louis XII
avec Jeanne de France. Ce prince vint donc en Italie avec l'aide des Vénitiens et le
consentement du pape ; et à peine fut-il arrivé à Milan, qu'Alexandre en obtint des
troupes pour une expédition dans la Romagne, qui lui fut aussitôt abandonnée par
l'effet seul de la réputation du roi. Le duc de Valentinois, ayant ainsi acquis cette
province, trouva son dessein de s'affermir et de faire des progrès ultérieurs
contrarié par deux difficultés : l'une venait de ce que les troupes qu'il avait ne lui
paraissaient pas bien fidèles ; l'autre tenait à la volonté du roi, c'est-à-dire que, d'un
côté, il craignait que les troupes des Orsini, dont il s'était servi, ne lui manquassent
au besoin, et non seulement ne l'empêchassent de faire de nouvelles acquisitions,


mais ne lui fissent même perdre celles qu'il avait déjà faites ; de l'autre, il
appréhendait que le roi n'en fît tout autant. Quant aux troupes des Orsini, il avait
déjà fait quelque épreuve de leurs dispositions, lorsque, après la prise de Faenza,
étant allé attaquer Bologne, il les avait vues se conduire très froidement ; et, pour ce
qui est du roi, il avait pu lire le fond de sa pensée, lorsque, ayant voulu, après s'être
emparé du duché d'Urbin, tourner ses armes contre la Toscane, ce prince l'avait
obligé à se désister de son entreprise.

Dans ces circonstances, le duc forma le dessein de se rendre indépendant des
armes et de la volonté d'autrui. Pour cela, il commença par affaiblir dans Rome les
partis des Orsini et des Colonna, en gagnant tous ceux de leurs adhérents qui
étaient nobles, les faisant ses gentilshommes, leur donnant, selon leur qualité, de
riches traitements, des honneurs, des commandements de troupes, des
gouvernements de places : aussi arriva-t-il qu'en peu de mois l'affection de tous les
partis se tourna vers le due.

Ensuite, lorsqu'il eut dispersé les partisans de la maison Colonna, il attendit l'occasion
de détruire ceux des Orsini ; et cette occasion s'étant heureusement présentée
pour lui, il sut en profiter plus heureusement encore. En effet, les Orsini, ayantreconnu un peu tard que l'agrandissement du duc et de l'Église serait la cause deleur ruine, tinrent une sorte de diète dans un endroit des États de Pérouse, appelé la
Magione; et de cette assemblée s'ensuivirent la révolte d'Urbin, les troubles de la
Romagne, et une infinité de dangers que le duc surmonta avec l'aide des Français.
Ayant par là rétabli sa réputation, et ne se fiant plus ni à la France ni à aucune autre
force étrangère, il eut recours à la ruse, et il sut si bien dissimuler ses sentiments,
que les Orsini se réconcilièrent avec lui par l'entremise du seigneur Pagolo, dont il
s'était assuré par toutes les marques d'amitié possibles, en lui donnant des habits,
de l'argent, des chevaux. Après cette réconciliation, ils eurent la simplicité d'aller se
mettre entre ses mains à Sinigaglia.

Ces chefs une fois détruits, et leurs partisans gagnés par le due, il avait d'autant
mieux fondé sa puissance, que, d'ailleurs, maître de la Romagne et du duché
d'Urbin, il s'était attaché les habitants en leur faisant goûter un commencement de
bien-être. Sur quoi sa conduite pouvant encore servir d'exemple, il n'est pas inutile
de la faire connaître.

La Romagne, acquise par le due, avait eu précédemment pour seigneurs des
hommes faibles, qui avaient plutôt dépouillé que gouverné, plutôt divisé que réuni
leurs sujets ; de sorte que tout ce pays était en proie aux vols, aux brigandages, aux
violences de tous les genres. Le duc jugea que, Pour y rétablir la paix et
l'obéissance envers le prince, il était nécessaire d'y former un bon gouvernement :
c'est pourquoi il y commit messire Ramiro d'Orco, homme cruel et expéditif, auquel
il donna les plus amples pouvoirs. Bientôt, en effet, ce gouvernement fit naître
l'ordre et la tranquillité ; et il acquit par là une très grande réputation. Mais ensuite le
due, pensant qu'une telle autorité n'était plus nécessaire, et que même elle pourrait
devenir odieuse, établit au centre de la province un tribunal civil, auquel il donna un
très bon président, et où chaque commune avait son avocat. Il fit bien davantage :
sachant que la rigueur d'abord exercée avait excité quelque haine, et désirant
éteindre ce sentiment dans les coeurs, pour qu'ils lui fussent entièrement dévoués,
il voulut faire voir que si quelques cruautés avaient été commises, elles étaient
venues, non de lui, mais de la méchanceté de son ministre. Dans cette vue,
saisissant l'occasion, il le fit exposer un matin sur la place publique de Césène,


coupé en quartiers, avec un billot et un coutelas sanglant à côté. Cet horrible
spectacle satisfit le ressentiment des habitants, et les frappa en même temps de
terreur. Mais revenons.

Après s'être donné des forces telles qu'il les voulait, et avoir détruit en grande
partie celles de son voisinage qui pouvaient lui nuire, le due, se trouvant très
puissant, se croyait presque entièrement assuré contre les dangers actuels ; et
voulant poursuivre ses conquêtes, il était encore retenu par la considération de la
France : car il savait que le roi, qui enfin s'était aperçu de son erreur, ne lui
permettrait point de telles entreprises. En conséquence, il commença à rechercher
des amitiés nouvelles et à tergiverser avec les Français, lorsqu'ils marchaient vers
le royaume de Naples contre les Espagnols, qui faisaient le siège de Gaëte ; il
projetait même de les mettre hors d'état de le contrarier ; et il en serait venu bientôt
à bout, si Alexandre avait vécu plus longtemps.

Telles furent ses mesures par rapport à l'état présent des choses. Pour l'avenir, il
avait d'abord à craindre qu'un nouveau pape ne fût mal disposé à son égard, et ne
cherchât à lui enlever ce qu'Alexandre, son père, lui avait donné. C'est à quoi aussi
il voulut pourvoir par les quatre moyens suivants : premièrement, en éteignant
complètement les races des seigneurs qu'il avait dépouillés, et ne laissant point
ainsi au pape les occasions que l'existence de ces races lui aurait fournies;
secondement, en gagnant les gentilshommes de Rome, afin de tenir par eux le
pontife en respect ; troisièmement, en s'attachant, autant qu'il le pouvait, le sacré
collège ; quatrièmement, en se rendant, avant la mort du pape qui vivait alors, assez
puissant pour se trouver en état de résister par lui-même à un premier choc. Au
moment où Alexandre mourut, trois de ces choses étaient consommées, et il
regardait la quatrième comme l’étant à peu près. Il avait effectivement fait périr tous
ceux des seigneurs dépouillés qu'il avait pu atteindre; et fort peu d'entre eux lui
avaient échappé : il avait gagné les gentilshommes romains; il s'était fait un très
grand parti dans le sacré collège; et enfin, quant à l'accroissement de sa puissance,
il projetait de se rendre maître de la Toscane : ce qui lui semblait facile, puisqu'il
l'était déjà de Pérouse et de Piombino, et qu'il avait pris sous sa protection la ville
de Pise, sur laquelle il allait se jeter, sans être retenu par la considération de la
France, qui ne lui imposait plus ; car déjà les Français avaient été dépouillés du
royaume de Naples par les Espagnols; en sorte que tous les partis se trouvaient
dans la nécessité de rechercher l'amitié du duc. Après cela, Lucques et Sienne
devaient aussitôt se soumettre, soit par crainte, soit par envie contre les Florentins;
et ceux-ci demeuraient alors sans ressources. S'il avait mis tout ce plan à exécution
(et il en serait venu à bout dans le courant de l'année où le pape mourut), il se serait
trouvé assez de forces et assez de réputation pour se soutenir par lui-même et ne
plus dépendre que de sa propre puissance et de se propre valeur, Mais la mort
d'Alexandre survint lorsqu'il n'y avait encore que cinq ans que le duc avait tiré
l'épée ; et, en ce moment, ce dernier se trouva n'avoir que le seul État de la
Romagne bien établi dans tous les autres, son pouvoir était encore chancelant il
était placé entre deux armées ennemies, et attaqué d'une maladie mortelle.

Cependant, il était doué d'une telle résolution et d'un si grand courage, il savait si
bien l'art de gagner les hommes et de les détruire, et les bases qu'il avait données à
sa puissance étaient si solides, que s'il n'avait pas eu deux armées sur le dos, ou
s'il n'avait pas été malade, il eût surmonté toutes les difficultés. Et ce qui prouve
bien la solidité des bases qu'il avait posées, c'est que la Romagne attendit plus d'un
mois pour se décider contre lui ; c'est que, bien qu'à demi mort, il demeura en


sûreté dans Rome, et que les Baglioni, les Vitelli, les Orsini, accourus dans cette
ville, ne purent s'y faire un parti contre lui ; c'est qu'il put, sinon faire nommer pape
qui il voulait, du moins empêcher qu'on ne nommât qui il ne voulait pas. Si sa santé
n'eût point éprouvé d'atteinte au moment de la mort d'Alexandre, tout lui aurait été
facile. Aussi me disait-il, lors de la nomination de Jules Il, qu'il avait pensé à tout ce
qui pouvait arriver si son père venait à mourir, et qu'il avait trouvé remède à tout ;
mais que seulement il n'avait jamais imaginé qu'en ce moment il se trouverait lui-
même en danger de mort.

En résumant donc toute la conduite du due, non seulement je n'y trouve rien à
critiquer, mais il me semble qu'on peut la proposer pour modèle à tous ceux qui
sont parvenus au pouvoir souverain par la faveur de la fortune et par les armes
d'autrui. Doué d'un grand courage et d'une haute ambition, il ne pouvait se conduire
autrement ; et l'exécution de ses desseins ne put être arrêtée que par la brièveté de
la vie de son père Alexandre, et par sa propre maladie. Quiconque, dans une
-principauté nouvelle, jugera qu'il lui est nécessaire de s'assurer contre ses
ennemis, de se faire des amis, de vaincre par force ou par ruse, de se faire aimer et
craindre des peuples, suivre et respecter par les soldats, de détruire ceux qui
peuvent et doivent lui nuire, de remplacer les anciennes institutions par de
nouvelles, d'être à la fois sévère et gracieux, magnanime et libéral, de former une
milice nouvelle et dissoudre l'ancienne, de ménager l'amitié des rois et des princes,
de telle manière que tous doivent aimer à l'obliger et craindre de lui faire injure :
celui-là, dis-je, ne peut trouver des exemples plus récents que ceux que présente la
vie politique du duc de Valentinois.

La seule chose qu'on ait à reprendre dans sa conduite, c'est la nomination de Jules
Il, qui fut un choix funeste pour lui. Puisqu'il ne pouvait pas, comme je l'ai dit, faire
élire pape qui il voulait, mais empêcher qu'on n'élût qui il ne voulait pas, il ne devait
jamais consentir qu'on élevât à la papauté quelqu'un des cardinaux qu'il avait
offensés, et qui, devenu souverain pontife, aurait eu sujet de le craindre ; car le
ressentiment et la crainte sont surtout ce qui rend les hommes ennemis.

Ceux que le duc avait offensés étaient, entre autres, les cardinaux de Saint-Pierreès-
liens, Colonna, Saint-Georges et Ascanio Sforza; et tous les autres avaient lieu
de le craindre, excepté le cardinal d'Amboise, et les Espagnols : ceux-ci, à cause de
certaines relations et obligations réciproques, et d'Amboise, parce qu'il avait pour
lui la France, ce qui lui donnait un grand pouvoir. Le duc devait donc de préférence
faire nommer un Espagnol; et s'il ne le pouvait pas, consentir plutôt à l'élection de
d'Amboise qu'à celle du cardinal de Saint-Pierre-ès-liens. C'est une erreur
d'imaginer que, chez lés grands personnages, les services récents fassent oublier
les anciennes injures. Le due, en consentant à cette élection de Jules 11, fit donc
une faute qui fut la cause de sa ruine totale.


Chapitre VIII

De ceux qui sont devenus princes par des scélératesses

On peut encore devenir prince de deux manières qui ne tiennent entièrement ni à la
fortune ni à la valeur, et que par conséquent il ne faut point passer sous silence ; il
en est même une dont on pourrait parler plus longuement, s'il s'agissait ici de
républiques.

Ces deux manières sont, oit de s'élever au pouvoir souverain par la scélératesse et
les forfaits, ou d'y être porté par la faveur de ses concitoyens.

Pour faire connaître la -première, qu'il n'est pas question d'examiner ici sous les
rapports de la justice et de la morale, je me bornerai à citer deux exemples, l'un
ancien, l'autre moderne ; car il me semble qu'ils peuvent suffire pour quiconque se
trouverait dans la nécessité de les imiter.

Agathocle, Sicilien, parvint non seulement du rang de simple particulier, mais de
l'état le plus abject, à être roi de Syracuse. Fils d'un potier, il se montra scélérat
dans tour, les degrés que parcourut sa fortune; mais il joignit à sa scélératesse tant
de force d'âme et de corps, que, s'étant engagé dans la carrière militaire, il s'éleva
de grade en grade jusqu'à la dignité de préteur de Syracuse. Parvenu à cette
élévation, il voulut être prince, et même posséder par violence, et sans en avoir
obligation à personne, le pouvoir souverain qu'on avait consenti à lui accorder.
Pour atteindre ce but, s'étant concerté avec Amilcar, général carthaginois qui
commandait une armée en Sicile, il convoqua un matin le peuple et le sénat de
Syracuse, comme pour délibérer sur des affaires qui concernaient la république ; et,
à un signal donné, il fit massacrer par ses soldats tous les sénateurs et les citoyens
les plus riches, après quoi il s'empara de la principauté, qu'il conserva sans aucune
contestation. Dans la suite, battu deux fois par les Carthaginois, et enfin assiégé par
eux dans Syracuse, non seulement il put la défendre, mais encore, laissant une
partie de ses troupes pour soutenir le siège, il alla avec l'autre porter la guerre en
Afrique ; de sorte qu'en peu de temps il sut forcer les Carthaginois à lever le siège,
et les réduire aux dernières extrémités : aussi furent-ils contraints à faire la paix
avec lui, à lui abandonner la possession de la Sicile, et à se contenter pour eux de
celle de l'Afrique.

Quiconque réfléchira. sur la marche et les actions d'Agathocle n'y trouvera presque
rien, si même il y trouve quelque chose, qu'on puisse attribuer à la fortune. En effet,
comme je viens de le dire, il s'éleva au pouvoir suprême non par la faveur, mais en
passant par tous les grades militaires, qu'il gagna successivement à force de
travaux et de dangers ; et quand il eut atteint ce pouvoir, il sut s'y maintenir par les
résolutions les plus hardies et les plus périlleuses.

Véritablement on ne peut pas dire qu'il y ait de la valeur à massacrer ses
concitoyens, à trahir ses amis, à être sans foi, sans pitié, sans religion : on peut, par
de tels moyens, acquérir du pouvoir, mais non de la gloire. Mais si l'on considère
avec quel courage Agathocle sut se précipiter dans les dangers et en sortir, avec
quelle force d'âme il sut et souffrir et surmonter l'adversité, on ne voit pas pourquoi
il devrait être placé au-dessous des meilleurs capitaines. On doit reconnaître


seulement que sa cruauté, son inhumanité et ses nombreuses scélératesses, ne
permettent pas de le compter au nombre des grands hommes. Bornons-nous donc
à conclure qu'on ne saurait attribuer à la fortune ni à la vertu l'élévation qu'il obtint
sans l'une et sans l'autre.

De notre temps, et pendant le règne d'Alexandre VI, Oliverotto da Fermo, demeuré
plusieurs années auparavant orphelin en bas âge, fut élevé par un oncle maternel
nommé Jean Fogliani, et appliqué, dès sa première jeunesse, au métier des armes,
sous la discipline de Paolo Vitelli, afin que, formé à une aussi bonne école, il pût
parvenir à un haut rang militaire. Après la mort de Paolo, il continua de servir sous
Vitelozzo, frère de son premier maître. Bientôt, par son talent, sa force corporelle et
son courage intrépide, il devint un des officiers les plus distingués de l'armée. Mais,
comme il lui semblait qu'il y avait de la servilité à être sous les ordres et à la solde
d'autrui, il forma le projet de se rendre maître de Fermo, tant avec l'aide de quelques
citoyens qui préféraient l'esclavage à la liberté de leur patrie, qu'avec l'appui de
Vitelozzo. Dans ce dessein, il écrivit à Jean Fogliani, qu'éloigné depuis bien des
années de lui et de sa patrie, il voulait aller les revoir, et en même temps reconnaître
un peu son patrimoine ; que d'ailleurs tous ses travaux n'ayant pour objet que
l'honneur, et désirant que ses concitoyens pussent voir qu'il n'avait pas employé le
temps inutilement, il se proposait d'aller se montrer à eux avec une certaine pompe,
et accompagné de cent hommes de ses amis et de Ses domestiques, à cheval;
qu'en conséquence il le priait de vouloir bien faire en sorte que les habitants de
Fermo lui fissent une réception honorable, d'autant que cela tournerait non
seulement à sa propre gloire, mais encore à celle de lui, son oncle, dont il était
l'élève. Jean Fogliani ne manqua point de faire tout ce qu'il put pour obliger son
neveu. Il le fit recevoir honorablement par les habitants ; il le logea dans sa maison,
où, après quelques jours employés à faire les préparatifs nécessaires pour
l'accomplissement de ses forfaits, Oliverotto donna un magnifique festin, auquel il
invita et Jean Fogliani et les citoyens les plus distingués de Fermo. Après tous les
services et les divertissements qui ont lieu dans de pareilles fêtes, il mit
adroitement la conversation sur des sujets graves, parlant de la grandeur du pape
Alexandre, de César, son fils, ainsi que de leurs entreprises. Jean Fogliani et les
autres ayant manifesté leur opinion sur ce sujet, il se leva tout à coup, en disant que
c'était là des objets à traiter dans un lieu plus retiré ; et il passa dans une autre
chambre, où les convives le suivirent. Mais à peine furent-ils assis, que des soldats,
sortant de divers lieux secrets, les tuèrent tous, ainsi que Jean Fogliani. Aussitôt
après ce meurtre, Oliverotto monta à cheval, parcourut le pays, et alla assiéger le
magistrat suprême dans son palais ; en sorte que la peur contraignit tout le monde
à lui obéir et à former un gouvernement dont il se fit le prince. Du reste, tous ceux
qui, par mécontentement, auraient pu lui nuire ayant été mis à mort, il consolida
tellement son pouvoir par de nouvelles institutions civiles et militaires, que, dans le
cours de l'année durant laquelle il le conserva, non seulement il vécut en sûreté
chez lui, mais encore il se rendit formidable à ses voisins; et il n'eût pas été moins
difficile à vaincre qu'Agathocle, s'il ne se fût pas laissé tromper par César Borgia, et
attirer à Sinigaglia, où, un an après le parricide qu'il avait commis, il fut pris avec les
Orsini et les Vitelli, comme je l'ai dit ci-dessus, et étranglé, ainsi que Vitelozzo, son
maître de guerre et de scélératesse.

Quelqu'un pourra demander pourquoi Agathocle, ou quelque autre tyran semblable,
put, malgré une infinité de trahisons et de cruautés, vivre longtemps en sûreté dans
sa patrie, se défendre contre ses ennemis extérieurs, et n'avoir à combattre aucune
conjuration formée par ses concitoyens ; tandis que plusieurs autres, pour avoir été


cruels, n'ont pu se maintenir ni en temps de guerre, ni en temps de paix. Je crois
que la raison de cela est dans l'emploi bon ou mauvais des cruautés. Les cruautés
sont bien employées (si toutefois le mot bien peut être jamais appliqué à ce qui est
mal), lorsqu'on les commet toutes à la fois, par le besoin de pourvoir à sa sûreté,
lorsqu'on n'y persiste pas, et qu'on les fait tourner, autant qu'il est possible, à
l'avantage des sujets. Elles sont mal employées, au contraire, lorsque, peu
nombreuses dans le principe, elles se multiplient avec le temps au lieu de cesser.

Ceux qui en usent bien peuvent, comme Agathocle, avec l'aide de Dieu et des
hommes, remédier aux conséquences ; mais, pour ceux qui en usent mal, il leur est
impossible de se maintenir.

Sur cela, il est à observer que celui qui usurpe un État doit déterminer et exécuter
tout d'un coup toutes les cruautés qu'il doit commettre, pour qu'il n'ait pas à y
revenir tous les jours, et qu'il puisse, en évitant de les renouveler, rassurer les
esprits et les gagner par des bienfaits. Celui qui, par timidité ou par de mauvais
conseils, se conduit autrement, se trouve dans l'obligation d'avoir toujours le glaive
en main, et il ne peut jamais compter sur ses sujets, tenus sans cesse dans
l'inquiétude par des injures continuelles et récentes. Les cruautés doivent être
commises toutes à la fois, pour que, leur amertume se faisant moins sentir, elles
irritent moins; les bienfaits, au contraire, doivent se succéder lentement, pour qu'ils
soient savourés davantage.

Sur toutes choses, le prince doit se conduire envers ses sujets de telle manière
qu'on ne le voie point varier selon les circonstances bonnes ou mauvaises. S'il
attend d'être contraint par la nécessité à faire le mal ou le bien, il arrivera, ou qu'il
ne sera plus à temps de faire le mal, ou que le bien qu'il fera ne lui profitera point :
car on le croira fait par force, et on ne lui en saura aucun gré.

Chapitre IX

De la principauté civile

Parlons maintenant du particulier devenu prince de sa patrie, non par la
scélératesse ou par quelque violence atroce, mais par la faveur de ses concitoyens
: c'est ce qu'on peut appeler principauté civile; à laquelle on parvient, non par la
seule habileté, non par la seule vertu, mais plutôt par une adresse heureuse.

A cet égard, je dis qu'on est élevé à cette sorte de principauté, ou par la faveur du
peuple, ou par celle des grands. Dans tous les pays, en effet, on trouve deux
dispositions d'esprit opposées : d'une part, le peuple ne veut être ni commandé ni
opprimé par les grands ; de l'autre, les grands désirent de commander et opprimer
le peuple; et ces dispositions contraires produisent un de ces trois effets : ou la
principauté, ou la liberté, ou la licence.

La principauté peut être également l'ouvrage soit des grands, soit du peuple, selon
ce que fait l'occasion. Quand les grands voient qu'ils De peuvent résister au peuple,
ils recourent au crédit, à J'ascendant de l'un d'entre eux, et ils le font prince, pour
pouvoir, à l'ombre de son autorité, satisfaire leurs désirs ambitieux ; et pareillement,


quand le peuple ne peut résister aux grands, il porte toute sa confiance vers un
particulier, et il le fait prince, pour être défendu par sa puissance.

Le prince élevé par les grands a plus de peine à se maintenir que celui qui a dû son
élévation au peuple. Le premier, effectivement, se trouve entouré d'hommes qui se
croient ses égaux, et qu'en conséquence il ne peut ni commander ni manier à son
gré ; le second, au contraire, se trouve seul à son rang, et il n'a personne autour de
lui, ou presque personne, qui ne soit disposé à lui obéir. De plus, il n'est guère
possible de satisfaire les grands sans quelque injustice, sans quelque injure pour
les autres ; mais il n'en est pas de même du peuple, dont le but est plus équitable
que celui des grands. Ceux-ci veulent opprimer, et le peuple veut seulement n'être
point opprimé. Il est vrai que si le peuple devient ennemi, le prince ne peut s'en
assurer, parce qu'il s'agit d'une trop grande multitude ; tandis qu'au contraire la
chose lui est très aisée à l'égard des grands, qui sont toujours en petit nombre.
Mais, au pis aller, tout ce qu'il peut appréhender de la part du peuple, c'est d'en être
abandonné, au lieu qu'il doit craindre encore que les grands n'agissent contre lui;
car, ayant plus de prévoyance et d'adresse, ils savent toujours se ménager de loin
des moyens de salut, et ils cherchent à se mettre en faveur auprès du parti auquel
ils comptent que demeurera la victoire. Observons, au surplus, que le peuple avec
lequel le prince doit vivre est toujours le même, et qu'il ne peut le changer; mais
que, quant aux grands, le changement est facile ; qu'il peut chaque jour en faire, en
défaire ; qu'il peut, à son gré, ou accroître ou faire tomber leur crédit : sur quoi il
peut être utile de donner ici quelques éclaircissements.

Je dis donc que, par rapport aux grands, il y a une première et principale distinction
à faire entre ceux dont la conduite fait voir qu'ils attachent entièrement leur fortune
à celle du prince, et ceux qui agissent différemment.

Les premiers doivent être honorés et chéris, pourvu qu'ils ne soient point enclins à
la rapine : quant aux autres, il faut distinguer encore. S'il en est qui agissent ainsi
par faiblesse et manque naturel de courage, on peut les employer, surtout si,
d'ailleurs, ils sont hommes de bon conseil, parce que le prince s'en fait honneur
dans les temps prospères, et n'a rien à en craindre dans l'adversité. Mais pour ceux
qui savent bien ce qu'ils font, et qui sont déterminés par des vues ambitieuses, il
est visible qu'ils pensent à eux plutôt qu'au prince. Il doit donc s'en défier et les
regarder comme s'ils étaient ennemis déclarés ; car, en cas d'adversité, ils aident
infailliblement à sa ruine.

Pour conclure, voici la conséquence de tout ce qui vient d'être dit. Celui qui devient
prince par la faveur du peuple doit travailler à conserver son amitié, ce qui est
facile, puisque le peuple ne demande rien de plus que de n'être point opprimé.
Quant à celui qui le devient par la faveur des grands, contre la volonté du peuple, il
doit, avant toutes chose, chercher à se l'attacher, et cela est facile encore, puisqu'il
lui suffi de le prendre sous sa protection. Alors même le peuple lui deviendra plus
soumis et plus dévoué que si la principauté avait été obtenue par sa faveur ; car,
lorsque les hommes reçoivent quelque bien de la part de celui dont ils n'attendaient
que du mal, ils en sont beaucoup plus reconnaissants. Du reste, le prince a
plusieurs moyens de gagner l'affection du peuple ; mais, comme ces moyens
varient suivant les circonstances, je ne m'y arrêterai point ici : je répéterai
seulement qu'il est d'une absolue nécessité qu'un prince possède l'amitié de son
peuple, et que, s'il ne l'a pas, toute ressource lui manque dans l'adversité.


Nabis, prince de Sparte, étant assiégé par toute la Grèce et par une armée romaine
qui avait déjà remporté plusieurs victoires, pour résister et défendre sa patrie et son
pouvoir contre de telles forces, n'eut à s'assurer, dans un si grand danger, que d'un
bien petit nombre de personnes ; ce qui, sans doute, eût été loin de lui suffire, s'il
avait eu contre lui l'inimitié du peuple.

Qu'on ne m'objecte point le commun proverbe : Qui se fonde sur le peuple se fonde
sur la boue. Cela est vrai pour un particulier qui compterait sur une telle base, et qui
se persuaderont que, s'il était opprimé par ses ennemis ou par les magistrats, le
peuple embrasserait sa défense ; son espoir serait souvent déçu, comme le fui celui
des Gracques à Rome, et, de messer Giorgio Scali à Florence. Mais, s'il s'agit d'un
prince qui ait le droit de commander, qui soit homme de coeur, qui ne se décourage
point dans l'adversité ; qui, d'ailleurs, n'ait point manqué de prendre les autres
mesures convenables, et qui sache, par sa fermeté, dominer ses sujets, celui-là ne
se trouvera point déçu, et il verra qu'en comptant sur le peuple, il s'était fondé sur
une base très solide.

Les princes dont, il est question ne sont véritablement en danger que lorsque, d'un
pouvoir civil, ils veulent faire un pouvoir absolu, soit qu'ils l'exercent par eux-
mêmes, soit qu'ils l'exercent par l'organe des magistrats. Mais, dans ce dernier cas,
ils se trouvent pins faibles et en plus grand péril, parce qu'ils dépendent de la
volonté des citoyens à qui les magistratures sont confiées, et qui, surtout dans les
temps d'adversité, peuvent très aisément détruire l'autorité du prince, soit en
agissant contre lui, soit seulement en ne lut obéissant point. En vain ce prince
voudrait-il alors reprendre pour lui seul l'exercice de son pouvoir, il ne serait plus
temps, parce que les citoyens et les sujets, accoutumés à recevoir les ordres de la
bouche des magistrats, ne seraient pas disposés, dans des moments critiques, à
obéir à ceux qu'il donnerait lui-même. Aussi, dans ces temps incertains, aura-t-il
toujours beaucoup de peine à trouver des amis auxquels il puisse se confier.

Un tel prince, en effet, ne doit point se régler sur ce qui se passe dans les temps où
règne la tranquillité, et lorsque les citoyens ont besoin de son autorité : alors tout le
monde s'empresse, tout le monde se précipite et jure de mourir pour lui, tant que la
mort ne se fait voir que dans l'éloignement ; mais dans le moment de l'adversité, et
lorsqu'il a besoin de tous les citoyens, il n'en trouve que bien peu qui soient
disposés à le défendre : c'est ce que lui montrerait l'expérience ; mais cette
expérience est d'autant plus dangereuse à tenter qu'elle ne peut être faite qu'une
fois. Le prince doit donc, s'il est doué de quelque sagesse, imaginer et établir un
système de gouvernement tel, qu'en quelque temps que ce soit, et malgré toutes les
circonstances, les citoyens aient besoin de lui : alors il sera toujours certain de les
trouver fidèles.


Chapitre X

Comment, dans toute espèce de principauté, on doit mesurer ses forces

En parlant des diverses sortes de principautés, il y a encore une autre chose àconsidérer : c'est de savoir si le prince a un État assez puissant pour pouvoir, au
besoin, se défendre par lui-même, ou s'il se trouve toujours dans la nécessité d'être
défendu par un autre.

Pour rendre ma pensée plus claire, je regarde comme étant capables de se défendre
par eux-mêmes les princes qui ont assez d'hommes et assez d'argent à leur
disposition pour former une armée complète et livrer bataille à quiconque viendrait
les attaquer ; et au contraire, je regarde comme ayant toujours besoin du secours
d'autrui ceux qui n'ont point les moyens de se mettre en campagne contre l'ennemi,
et qui sont obligés de se réfugier dans l'enceinte de leurs murailles et de s'y
défendre.

J'ai déjà parlé des premiers, et dans la suite je dirai encore quelques mots de ce qui
doit leur arriver.

Quant aux autres, tout ce que je puis avoir à leur dire, c'est de les exhorter à bien
munir, à bien fortifier la ville où s'est établi le siège de leur puissance, et à ne faire
aucun compte du reste du pays. Toutes les fois que le prince aura pourvu d'une
manière vigoureuse à la défense de sa capitale, et aura su gagner, par les autres
actes de son gouvernement, l'affection de ses sujets, ainsi que je l'ai dit et que je le
dirai encore, on ne l'attaquera qu'avec une grande circonspection; car les hommes,
en général, n'aiment point les entreprises qui présentent de grandes difficultés ; et il
y en a sans doute beaucoup à attaquer un prince dont la ville est dans un état de
défense respectable, et qui n'est point haï de ses sujets.

Les villes d'Allemagne jouissent d'une liberté très étendue, quoiqu'elles ne possèdent
qu'un territoire très borné ; cependant elles n'obéissent à l'empereur qu'autantqu'il leur plaît, et ne craignent ni sa puissance ni celle d'aucun des autres États qui
les entourent : c'est qu'elles sont fortifiées de manière que le siège qu'il faudrait en
entreprendre serait une opération difficile et dangereuse ; c'est qu'elles sont toutes
entourées de fossés et de bonnes murailles, et qu'elles ont une artillerie suffisante ;
c'est qu'elles renferment toujours, dans les magasins publics, des provisions
d'aliments, de boissons, de combustibles, pour une année; elles ont même encore,
pour faire subsister les gens du menu peuple, sans perte pour le publie, des
matières en assez grande quantité pour leur fournir du travail pendant toute une
année dans le genre d'industrie et de métier dont ils s'occupent ordinairement, et
qui fait la richesse et la vie du pays ; de plus, elles maintiennent les exercices
militaires en honneur, et elles ont sur cet article un grand nombre de règlements.

Ainsi donc, un prince dont la ville est bien fortifiée, et qui ne se fait point haïr de ses
sujets, ne doit pas craindre d'être attaqué ; et s'il l'était jamais, l'assaillant s'en
retournerait avec honte : car les choses de ce monde sont variables ; et il n'est
guère possible qu'un ennemi demeure campé toute une année avec ses troupes
autour d'une place.


Si l'on m'objectait que les habitants qui ont leurs propriétés au-dehors ne les
verraient point livrer aux flammes d'un oeil tranquille ; que l'ennui du siège et leur
intérêt personnel ne les laisseraient pas beaucoup songer au prince, je répondrais
qu'un prince puissant et courageux saura toujours surmonter ces difficultés, soit en
faisant espérer à ses sujets que le mal ne sera pas de longue durée, soit en leur
faisant craindre la cruauté de l'ennemi, soit en s'assurant avec prudence de ceux
qu'il jugerait trop hardis.

D'ailleurs, si l'ennemi brûle et ravage le pays, ce doit être naturellement au moment
de son arrivée, c'est-à-dire dans le temps où les esprits sont encore tout échauffés
et disposés à la défense : le prince doit donc s'alarmer d'autant moins dans cette
circonstance, que, lorsque ces mêmes esprits auront commencé à se refroidir, il se
trouvera que le dommage a déjà été fait et souffert, qu'il n'y a plus de remède, et
que les habitants n'en deviendront que plus attachés à leur prince par la pensée
qu'il leur est redevable de ce que leurs maisons ont été incendiées et leurs
campagnes ravagées pour sa défense. Telle est, en effet, la nature des hommes,
qu'ils s'attachent autant par les services qu'ils rendent, que par ceux qu'ils
reçoivent. Aussi, tout bien considéré, On voit qu'il De doit pas être difficile à un
prince prudent, assiégé dans sa ville, d'inspirer de la fermeté aux habitants, et de
les maintenir dans cette disposition tant que les moyens de se nourrir et de se
défendre ne leur manqueront pas.

Chapitre XI

Des principautés ecclésiastiques

Il reste maintenant à parler des principautés ecclésiastiques, par rapport auxquelles
il n'y a de difficultés qu'à s'en mettre en possession. En effet, on les acquiert, ou par
la faveur de la fortune, ou par l'ascendant de la vertu ; mais ensuite on n'a besoin,
pour les conserver, ni de l'une ni de l'autre : car les princes sont soutenus par les
anciennes institutions religieuses, dont la puissance est si grande, et la nature est
telle, qu'elle les maintiennent en pouvoir, de quelque manière qu'ils gouvernent et
qu'ils se conduisent.

Ces princes seuls ont des États, et ils ne les défendent point ; ils ont des sujets, etils ne les gouvernent point. Cependant leurs États, quoique non défendus, ne leur
sont pas enlevés ; et leurs sujets, quoique non gouvernés, ne s'en mettent point en
peine, et ne désirent ni ne peuvent se détacher d'eux. Ces principautés sont donc
exemptes de péril et heureuses. Mais, comme cela tient à des causes supérieures,
auxquelles l'esprit humain ne peut s'élever, je n'en parlerai point. C'est Dieu qui les
élève et les maintient; et l'homme qui entreprendrait d'en discourir serait coupable
de présomption et de témérité.

Cependant, si quelqu'un demande d'où vient que l'Église s'est élevée à tant de
grandeur temporelle, et que, taudis qu'avant Alexandre VI, et jusqu'à lui, tous ceux
qui avaient quelque puissance en Italie, et non seulement les princes, mais les
moindres barons, les moindres seigneurs, redoutaient si peu son pouvoir, quant au
temporel, elle en est maintenant venue à faire trembler le roi de France, à le chasser
d'Italie, et à ruiner les Vénitiens ; bien que tout le inonde en soit instruit, il ne me


paraît pas inutile d'en rappeler ici jusqu'à un certain point le souvenir.

Avant que le roi de France Charles VIII vint en Italie, cette contrée. se trouvait
soumise à la domination du pape, des Vénétiens, du roi de Naples, du duc de Milan,
et des Florentins. Chacune de ces puissances avait à s'occuper de deux soins
principaux : l'un était de mettre obstacle à ce que quelque étranger portât ses armesdans l'Italie ; l'autre d'empêcher qu'aucune d'entre elles agrandît ses États. Quant à
ce second point, c'était surtout au pape et aux Vénitiens qu'on devait faire attention.
Pour contenir ces derniers, il fallait que toutes les autres puissances demeurassent
unies, comme il arriva lors de la défense de Ferrare ; et, pour ce qui regarde le pape,
on se servait des barons de Rome, qui, divisés en deux factions, savoir, celle des
Orsini et celle des Colonna, excitaient continuellement des tumultes, avaient
toujours les armes en main, sous les yeux mêmes du pontife, et tenaient sans cesse
son pouvoir faible et vacillant. Il y eut bien de temps en temps quelques papes
résolus et courageux, tels que Sixte IV; mais ils ne furent jamais ni assez habiles ni
assez heureux pour se délivrer du fâcheux embarras qu'ils avaient à souffrir.
D'ailleurs, ils trouvaient un nouvel obstacle dans la brièveté de leur règne : car,
dans un intervalle de dix ans, qui est le terme moyen de la durée des règnes des
papes, il était à peine possible d'abattre entièrement l'une des factions qui
divisaient Rome ; et si, par exemple, ut) pape avait abattu les Colonna, il survenait
un autre pape qui les faisait revivre, parce qu'il était ennemi ,des Orsini ; mais celui-
ci, à son tour, n'avait pas le temps nécessaire pour détruire ces derniers. Voilà
pourquoi l'Italie respectait si peu les forces temporelles du pape.

Vint enfin Alexandre, VI, qui, de tous les souverains pontifes qui-aient jamais été,
est celui qui a le mieux fait voir tout ce qu'un pape pouvait entreprendre pour
s'agrandir avec les trésors et les armes de l'Église. Profitant de l'invasion des
Français, et se servant d'un instrument tel que le duc de Valentinois, il fit tout ce
que j'ai raconté ci-dessus en parlant des actions de ce dernier. Il n'avait point sansdoute en vue l'agrandissement de l'Église, mais bien celui du duc ; cependant sesentreprises tournèrent au profit de l'Église, qui, après sa mort et la ruine du due,
hérita du fruit de leurs travaux.

Bientôt après régna Jules II, qui, trouvant que l'Église était puissante et maîtresse
de toute la Romagne ; que les barons avaient été détruits, et leurs factions
anéanties par les rigueurs d'Alexandre ; que d'ailleurs des moyens d'accumuler des
richesses jusqu'alors inconnus avaient été introduits, non seulement voulut suivre
ces traces, mais encore aller plus loin, et se proposa d'acquérir Bologne, d'abattre
es Vénitiens, et de chasser les Français de l'Italie ; entreprises dans lesquelles il
réussit avec d'autant plus de gloire, qu'il s'y était livré, nuit pour son intérêt
personnel, mais pour celui de l'Église.

Du reste, il sut contenir les partis des Colonna et des Orsini dans les bornes où
Alexandre était parvenu à les réduire ; et, bien qu'il restât encore entre eux quelques
ferments de discorde, néanmoins ils durent demeurer tranquilles, d'abord parce quela grandeur de l'Église leur imposait ; et, en second lieu; parce qu'ils D'avaient point
de cardinaux parmi eux. C'est aux cardinaux, en effet, qu'il faut attribuer les
tumultes ; et les partis ne seront jamais tranquilles tant que les cardinaux y seront
engagés : ce sont eux qui fomentent les factions, soit dans Rome, soit au-dehors et
qui forcent les barons à les soutenir; de sorte que les dissensions et les troubles
qui éclatent entre ces derniers sont l'ouvrage de l'ambition des prélats.


Voilà donc comment il est arrivé que le pape Léon X a trouvé la papauté toute-
puissante ; et l'on doit espérer que si ses prédécesseurs l'ont agrandie par les
armes, il la rendra encore par sa bonté, el par toutes ses autres vertus, beaucoup
plus grande et plus vénérable.

Chapitre XII

Combien il y a de sortes de milices et de troupes mercenaires

J'ai parlé des qualités propres aux diverses sortes de principautés sur lesquelles je
m'étais proposé de discourir ; j'ai examiné quelques-unes des causes de leur mal
ou de leur bien-être j'ai montré les moyens dont plusieurs se sont servis soit pour
les acquérir, soit pour les conserver : il nie reste maintenant à les considérer sous
le rapport de l'attaque et de la défense.

J'ai dit ci-dessus combien il est nécessaire à un prince que son pouvoir soit établi
sur de bonnes bases, sans lesquelles il ne peut manquer de s'écrouler. Or, pourtout État, soit ancien, soit nouveau, soit mixte, les principales bases sont de bonnes
lois et de bonnes armes. Mais, comme là où il n'y a point de bonnes armes, il ne
petit y avoir de bonnes lois, et qu'au contraire il y a de bonnes lois là où il y a de
bonnes armes, ce n'est que des armes que j'ai ici dessein de parler.

Je dis donc que les armes qu'un prince peut employer pour la défense de son État
lui sont propres, ou sont mercenaires, auxiliaires, ou mixtes, et que les mercenaires
et les auxiliaires sont non seulement inutiles, niais même dangereuses.

Le prince dont le pouvoir n'a pour appui que des troupes mercenaires, ne sera
jamais ni assuré ni tranquille ; car de telles troupes sont désunies, ambitieuses,
sans discipline, infidèles, hardies envers les amis, lâches contre les ennemis ; et
elles n'ont ni crainte de Dieu, ni probité à l'égard des hommes. Le prince lie Lardera
d'être ruiné qu'autant qu'on différera de l'attaquer. Pendant la paix, il sera dépouillé
par ces mêmes troupes ; pendant la guerre, il le sera par l'ennemi.

La raison en est, que de pareils soldats servent sans aucune affection, et ne sont
engagés à porter les armes que par une légère solde ; motif sans doute incapable
de les déterminer a mourir pour celui qui les emploie. Ils veulent bien être soldats
tant qu'on ne fait point la guerre ; mais sitôt qu'elle arrive ils ne savent que s'enfuir
et déserter.

C'est ce que je devrais avoir peu de peine à persuader. Il est visible, en effet, que la
ruine actuelle de l'Italie vient de ce que, durant un long cours d'années, on s'y est
reposé sur des troupes mercenaires, que quelques-uns avaient d'abord employées
avec certain succès, et qui avaient paru valeureuses tant qu'elles n'avaient eu
affaire que les unes avec les autres ; mais qui, aussitôt qu'un étranger survint, se
montrèrent telles qu'elles étaient effectivement. De là s'est ensuivi que le roi de
France Charles VIII a eu la facilité de s'emparer de l'Italie la craie à la main ; et celui
qui disait que nos péchés en avaient été cause avait raison ; mais ces péchés
étaient ceux que je viens d'exposer, et non ceux qu'il pensait. Ces péchés, au
surplus, avaient été commis par les princes ; et ce sont eux aussi qui en ont subi la


peine.

Je veux cependant démontrer de plus en plus le malheur attaché à cette sorte
d'armes. Les capitaines mercenaires sont ou ne sont pas de bons guerriers : s'ils le
sont, on ne peut s'y fier, car ils ne tendent qu'à leur propre grandeur, en opprimant,
soit le prince même qui les emploie, soit d'autres contre sa volonté ; s'ils ne le sont
pas, celui qu'ils servent est bientôt ruiné.

Si l'on dit que telle sera pareillement la conduite de tout autre chef, mercenaire ou
non, je répliquerai que la guerre est faite ou par un prince ou par une république ;
que le prince doit aller en personne faire les fonctions de commandant; et que la
république doit y envoyer ses propres citoyens : que si d'abord celui qu'elle a choisi
ne se montre point habile, elle doit le changer; et que s'il a de l'habileté elle doit le
contenir par les lois, de telle manière qu'il n'outrepasse point les bornes de sa
commission.

L'expérience a prouvé que les princes et les républiques qui font la guerre par leurs
propres forces obtenaient seuls de grands succès, et que les troupes mercenaires
ne causaient jamais que du dommage. Elle prouve aussi qu'une république qui
emploie ses propres armes court bien moins risque d'être subjuguée par quelqu'un
de ses citoyens, que celle qui se sert d'armes étrangères.

Pendant une longue suite de siècles Rome et Sparte vécurent libres et armées ; la
Suisse, dont tous les habitants sont soldats, vit parfaitement libre.

Quant aux troupes mercenaires, on peut citer, dans l'antiquité, l'exemple des Carthaginois,
qui, après leur première guerre contre Rome, furent sur le point d'être
opprimés par celles qu'ils avaient à leur service, quoique commandées par des
citoyens de Carthage.

On peut remarquer encore qu'après la mort d'Epaminondas, les Thébains confièrent
le commandement de leurs troupes à Philippe de Macédoine, et que ce prince se
servit de la victoire pour leur ravir leur liberté.

Dans les temps modernes, les Milanais, à la mort de leur duc Philippe Visconti, se
trouvaient en guerre contre les Vénitiens ; ils prirent à leur solde Francesco Sforza :
celui-ci, ayant vaincu les ennemis à Carravaggio, s'unit avec eux pour opprimer ces
mêmes Milanais qui le tenaient à leur solde.

Le père de ce même Sforza, étant au service de la reine Jeanne de Naples, l'avait
laissée tout à coup sans troupes; de sorte que, pour ne pas perdre son royaume,
cette princesse avait été obligée de se jeter dans les bras du roi d'Aragon.

Si les Vénitiens et les Florentins, en employant de telles troupes, accrurent néanmoins
leurs États, et si les commandants, au lieu de les subjuguer, les défendirent,
je réponds, pour ce qui regarde les Florentins, qu'ils en furent redevables à leur
bonne fortune, qui fit que, de tous les généraux habiles qu'ils avaient et qu'ils
pouvaient craindre, les uns ne furent point victorieux ; d'autres rencontrèrent des
obstacles ; d'autres encore tournèrent ailleurs leur ambition.

L'un des premiers fut Giovanni Acuto, dont la fidélité, par cela même qu'il n'avait
pas vaincu, ne fut point mise à l'épreuve ; mais on doit avouer que, s'il avait


remporté la victoire, les Florentins seraient demeurés à sa discrétion.

Sforza fut contrarié par la rivalité des Braccio ; rivalité qui faisait qu'ils se contenaient
les uns les autres.

Enfin Francesco Sforza et Braccio tournèrent leurs vues ambitieuses, l'un sur laLombardie, l'autre sur l'Église et sur le royaume de Naples.

Mais voyons ce qui est arrivé il y a peu de temps.

Les Florentins avaient pris pour leur général Paolo Vitelli, homme rempli de
capacité, et qui, de l'état de simple particulier, s'était élevé à une très haute
réputation. Or, si ce général avait réussi à se rendre maître de Pise, on est forcé
d'avouer qu'ils se seraient trouvés sous sa dépendance; car s'il passait à la solde
de leurs ennemis, il ne leur restait plus de ressource ; et s'ils continuaient de le
garder à leur service, ils étaient contraints de se soumettre à ses volontés.

Quant aux Vénitiens, si l'on considère attentivement leurs progrès, on verra qu'ils
agirent heureusement et glorieusement tant qu'ils firent la guerre par eux-mêmes,
c'est-à-dire avant qu'ils eussent tourné leurs entreprises vers la terre ferme. Dans
ces premiers temps, c'étaient les gentilshommes et les citoyens armés qui
combattaient ; mais, aussitôt qu'ils eurent commencé à porter leurs armes sur la
terre ferme, ils dégénérèrent de cette ancienne vertu, et ils suivirent les usages de
l'Italie. D'abord, et dans le principe de leur agrandissement, leur domaine étant peu
étendu, et leur réputation très grande, il eurent peu à craindre de leurs
commandants ; mais, à mesure que leur État s'accrut, ils éprouvèrent bientôt l'effet
de l'erreur commune : ce fut sous Carmignuola. Ayant connu sa grande valeur par
les victoires remportées sous son commandement sur le duc de Milan, mais voyant,
d'un autre côté, qu'il ne faisait plus que très froidement la guerre, ils jugèrent qu'ils
ne pourraient plus vaincre, tant qu'il vivrait ; car ils ne voulaient ni ne pouvaient le
licencier, de peur de perdre ce qu'ils avaient conquis, et en conséquence ils furent
obligés, pour leur sûreté, de le faire périr.

Dans la suite, ils eurent pour commandant Bartolommeo de Bergame, Roberto da
San Severino, le comte de Pittigliano, et autres capitaines semblables. Mais tous
donnèrent bien moins lieu d'appréhender de leurs victoires, que de craindre des
défaites semblables à celle de Vailà, qui, dans une seule journée, fit perdre aux
Vénitiens le fruit de huit cents ans de travaux ; car, avec les troupes dont il s'agit,
les progrès sont lents, tardifs et faibles, les pertes sont subites et prodigieuses.

Mais, puisque j'en suis venu à citer des exemples pris dans l'Italie, où le système
des troupes mercenaires a prévalu depuis bien des années, je veux reprendre les
choses de plus haut, afin qu'instruit de l'origine et des progrès de ce système, on
puisse mieux y porter remède.

Il faut donc savoir que lorsque, dans les derniers temps, l'empire eut commencé à
être repoussé de l'Italie, et que le pape eut acquis plus de crédit, quant au temporel,
elle se divisa en un grand nombre d'États. Plusieurs grandes villes, en effet, prirent
les armes contre leurs nobles, qui, à l'ombre de l'autorité impériale, les tenaient
sous l'oppression, et elles se rendirent indépendantes, favorisées en cela parl'Église, qui cherchait à accroître le crédit qu'elle avait gagné. Dans plusieurs autres
villes, le pouvoir suprême fut usurpé ou obtenu par quelque citoyen qui s'y établit


prince. De là s'ensuivit que la plus grande partie de l'Italie se trouva sous la
dépendance, et en quelque sorte sous la domination de l'Église ou de quelque
république ; et comme des prêtres, des citoyens paisibles, ne connaissaient
nullement le maniement des armes, on commença à solder des étrangers. Le
premier qui mit ce genre de milice en honneur fut Alberigo da Como, natif de la
Romagne : c'est sous sa discipline que se formèrent, entre autres, Braccio et
Sforza, qui furent, de leur temps, les arbitres de l'Italie, et après lesquels ou a eu
successivement tous ceux qui, jusqu'à nos jours, ont tenu dans leurs mains le
commandement de ses armées ; et tout le fruit que cette malheureuse contrée a
recueilli de la valeur de tous ces guerriers, a été de se voir prise à la course par
Charles VIII, ravagée par Louis XII, subjuguée par Ferdinand, et insultée par les
Suisses.

La marche qu'ils ont suivie pour se mettre en réputation a été de décrier l'infanterie.
C'est que, d'un côté, un petit nombre de fantassins ne leur aurait point acquis une
grande considération, et que, de l'autre, ne possédant point d'état, et ne subsistant
que de leur industrie, ils n'avaient pas les moyens d'en entretenir beaucoup. Ils
s'étaient donc bornés à avoir de la cavalerie, dont une médiocre quantité suffisait
pour qu'ils fussent bien soldés et honorés : par là, les choses en étaient venues au
point que, sur une armée de vingt mille hommes, il n'y en avait pas deux mille
d'infanterie.

De plus, ils employaient toutes sortes de moyens pour s'épargner à eux-mêmes,
ainsi qu'à leurs soldats, toute fatigue et tout danger : ils ne se tuaient point les uns
les autres dans les combats, et se bornaient à faire des prisonniers qu'ils
renvoyaient sans rançon ; s'ils assiégeaient une place, ils ne faisaient aucune
attaque de nuit ; et les assiégés, de leur côté, ne profitaient pas des ténèbres pour
faire des sorties ils ne faisaient autour de leur camp ni fossés, ni palissades enfin
ils ne tenaient jamais la campagne durant l'hiver. Tout cela était dans l'ordre de leur
discipline militaire ; ordre qu'ils avaient imaginé tout exprès pour éviter les périls et
les travaux, mais par où aussi ils ont conduit l'Italie à l'esclavage et à l'avilissement.

Chapitre XIII

Des troupes auxiliaires, mixtes et propres

Les armes auxiliaires que nous, avons dit être également inutiles, sont celles dequelque État puissant qu'un autre État appelle à son secours et à sa défense. C'est
ainsi que, dans ces derniers temps, le pape Jules II ayant fait, dans son entreprise
contre Ferrare, la triste expérience des armes mercenaires, eut recours aux
auxiliaires et traita avec Ferdinand, roi d'Espagne, pour que celui-ci l'aidât de ses
troupes.

Les armes de ce genre peuvent être bonnes en elles-mêmes mais elles sont
toujours dommageables à celui qui les appelle; car si elles sont vaincues, il se
trouve lui-même défait, et si elles sont victorieuses, il demeure dans leur
dépendance.

On en voit de nombreux exemples dans l'histoire ancienne ; mais arrêtons-nous un


moment à celui de Jules 11, qui est tout récent.

Ce fut sans doute une résolution bien peu réfléchie que celle qu'il prit de se livrer
aux mains d'un étranger pour avoir Ferrare. S'il n'en éprouva point toutes les
funestes conséquences, il en fut redevable à son heureuse étoile, qui l'en préserva
par un accident qu'elle fit naître : c'est que ses auxiliaires furent vaincus à Ravenne,
et qu'ensuite survinrent les Suisses, qui, contre toute attente, chassèrent les
vainqueurs ; de sorte qu'il ne demeura prisonnier ni de ceux-ci, qui étaient ses
ennemis, ni de ses auxiliaires, qui enfin ne se trouvèrent victorieux que par les
armes d'autrui.

Les Florentins, se trouvant désarmés, prirent à leur solde dix mille Français qu'ils
conduisirent à Pise, dont ils voulaient se rendre maîtres ; et par là ils s'exposèrent à
plus de dangers qu'ils n'en avaient couru dans le temps de leurs plus grandes
adversités.

Pour résister à ses ennemis, l'empereur de Constantinople introduisit dans la Grèce
dix mille Turcs, qui, lorsque la guerre fut terminée, ne voulurent plus se retirer. ce
fut cette mesure funeste qui commença à courber les Grecs sous la joug des
infidèles.

Voulez-vous donc vous mettre dans l'impuissance de vaincre : employez des troupes
auxiliaires, beaucoup plus dangereuses encore que les mercenaires. Avec les
premières, en effet, votre ruine est toute préparée ; car ces troupes sont toutes
unies et toutes formées à obéir à un autre que vous; au lieu que, quant aux
mercenaires, pour qu'elles puissent agir contre vous, et vous nuire après avoir
vaincu, il leur faut et plus de temps et une occasion plus favorable : elles ne forment
Point un seul corps ; c'est vous qui les avez rassemblées, c'est par vous qu'elles
sont payées. Quel que soit donc le chef que vous leur ayez donné, il n'est pas
possible qu'il prenne à l'instant sur elles une telle autorité qu'il puisse s'en servir
contre vous-même. En un mot, ce qu'on doit craindre des troupes mercenaires,
c'est leur lâcheté ; avec des troupes auxiliaires, c'est leur valeur. Aussi les princes
sages ont-ils toujours répugné à employer ces deux sortes de troupes, et ont-ils
préféré leurs propres forces, aimant mieux être battus avec celles-ci que victorieux
avec celles d'autrui ; et ne regardant point comme une vraie victoire celle dont ils
peuvent être redevables à des forces étrangères.

Ici, je n'hésiterai point à citer encore César Borgia et sa manière d'agir. Ce duc entra
dans la Romagne avec des forces auxiliaires composées uniquement de troupes
françaises, avec lesquelles il s'empara d'Imola et de Forli ; mais jugeant bientôt que
de telles forces n'étaient pas bien sûres, il recourut aux mercenaires, dans
lesquelles il voyait moins de péril ; et, en conséquence, il prit à sa solde les Orsini
et les Vitelli. Trouvant néanmoins, en les employant, que celles-ci étaient
incertaines, infidèles et dangereuses, il embrassa le parti de les détruire et de ne
plus recourir qu'aux siennes propres.

La différence entre ces divers genres d'armes fut bien démontrée par la différence
entre la réputation qu'avait le duc lorsqu'il se servait des Orsini et des Vitelli, et
celle. dont il jouit quand il ne compta plus que sur lui-même et sur ses propres
soldats: celle-ci alla toujours croissant, et jamais il ne fut plus considéré que
lorsque tout le inonde le vit maître absolu de ses armes.


Je voulais m'en tenir aux exemples récents fournis par l'Italie; mais je ne puis
passer sous silence celui d'Hiéron de Syracuse, dont j'ai déjà parlé. Celui-ci, mis par
les Syracusains à la tête de leur armée, reconnut bientôt l'inutilité des troupes
mercenaires qu'ils soldaient, et dont les chefs ressemblaient en tout aux condottieri
que nous avons eus en Italie. Convaincu d'ailleurs qu'il ne pouvait sûrement ni
conserver ces chefs, ni les licencier, il prit le parti de les faire tailler en pièces ;
après, il fit la guerre avec ses propres armes, et non avec celles d'autrui.

Qu'il me soit permis de rappeler encore ici un trait que l'on trouve dans l'Ancien
Testament, et que l'on peut regarder comme une figure sur ce sujet. David s'étant
proposé pour aller combattre le Philistin Goliath, qui défiait les Israélites, Saül, afin
de l'encourager, le revêtit de ses propres armes ; mais David, après les avoir
essayées, les refusa, en disant qu'elles gêneraient l'usage de ses forces
personnelles, et qu'il voulait n'affronter l'ennemi qu'avec sa fronde et son coutelas.
En effet, les armes d'autrui, ou sont trop larges pour bien tenir sur votre corps, ou le
fatiguent de leur poids, ou le serrent et en gênent les mouvements.

Charles VII, père de Louis XI, ayant par sa fortune et par sa valeur délivré la France
des Anglais, reconnut la nécessité d'avoir des forces à soi, et forma dans son
royaume des compagnies réglées de gendarmes et de fantassins. Dans la suite,
Louis, son fils, supprima l'infanterie et commença de prendre des Suisses à sa
solde ; mais cette erreur, qui en entraîna d'autres, a été cause, comme nous le
voyons, des dangers courus par la France. En effet, en mettant ainsi les Suisses en
honneur, Louis a en quelque sorte anéanti toutes ses propres troupes : d'abord il a
totalement détruit l'infanterie ; et quant à la gendarmerie, il l'a rendue dépendante
des armes d'autrui, en l'accoutumant tellement à ne combattre que conjointement
avec les Suisses, qu'elle ne croit plus pouvoir vaincre sans eux. De là vient aussi
que les Français ne peuvent tenir contre les Suisses, et que sans les Suisses ils ne
tiennent point contre d'autres troupes. Ainsi les armées françaises sont
actuellement mixtes, c'est-à-dire composées en partie de troupes mercenaires, et en
partie de troupes nationales ; composition qui les rend sans doute beaucoup
meilleures que des armées formées en entier de mercenaires ou d'auxiliaires, mais
très inférieures à celles où il n'y aurait que des corps nationaux.

Si l'ordre établi par Charles VII avait été conservé et amélioré, la France serait
devenue invincible. Mais la faible prudence humaine se laisse séduire par
l'apparente bonté qui, dans bien des choses, couvre le venin qu'elles renferment, et
qu'on ne reconnaît que dans la suite, comme dans ces fièvres d'étisie dont j'ai
précédemment parlé. Cependant le prince qui ne sait voir le mal que lorsqu'il se
montre à tous les yeux, n'est pas doué de cette habileté qui n'est donnée qu'à un
petit nombre d'hommes.

Si l'on recherche la principale source de la ruine de l'empire romain, on la trouvera
dans l'introduction de l'usage de prendre des Goths à sa solde : par là, en effet, on
commença à énerver les troupes nationales, de telle sorte que toute la valeur
qu'elles perdaient tournait à l'avantage des barbares.

Je conclus donc qu'aucun prince n'est en sûreté s'il n'a des forces qui lui soient
propres : se trouvant sans défense contre l'adversité, son sort dépend en entier de
la fortune. Or les hommes éclairés ont toujours pensé et dit qu'il n'y a rien d'aussi
frôle et d'aussi fugitif qu'un crédit qui n'est pas fondé sur notre propre puissance.


J'appelle, au surplus, forces propres, celles qui sont composées de citoyens, de sujets,
de créatures du prince. Toutes les autres sont ou mercenaires ou auxiliaires.

Et quant aux moyens et à la manière d'avoir ces forces propres, on les trouvera
aisément, si l'on réfléchit sur les établissements dont j'ai eu l'occasion de parler. On
verra comment Philippe, père d'Alexandre le Grand, comment une foule d'autres
princes et de républiques, avaient su se donner des troupes nationales et les
organiser. Je m'en rapporte à l'instruction qu'on peut tirer de ces exemples.

Chapitre XIV

Des fonctions qui appartiennent au prince, par rapport à la milice

La guerre, les institutions et les règles qui la concernent sont le seul objet auquel
un prince doive donner ses pensées et son application, et dont il lui convienne de
faire son métier: c'est là la vraie profession de quiconque gouverne; et par elle, non
seulement ceux qui sont nés princes peuvent se maintenir, mais encore ceux qui
sont nés simples particuliers peuvent souvent devenir princes. C'est pour avoir
négligé les armes, et leur avoir préféré les douceurs de la mollesse, qu'on a vu dessouverains perdre leurs États. Mépriser l'art de la guerre, c'est faire le premier pas
vers sa ruine; le posséder parfaitement, c'est le moyen de s'élever au pouvoir. Ce
fut par le continuel maniement des armes que Francesco Sforza parvint de l'état de
simple particulier au rang de duc de Milan ; et ce fut parce qu'ils en avaient craint
les dégoûts et la fatigue que ses enfants tombèrent du rang de ducs à l'état de
simples particuliers.

Une des fâcheuses conséquences, pour un prince, de la négligence des armes,
c'est qu'on vient à le mépriser; abjection de laquelle il doit sur toute chose se
préserver, comme je le dirai ci-après. Il est, en effet, comme un homme désarmé,
entre lequel et un homme armé la disproportion est immense. Il n'est pas naturel
non plus que le dernier obéisse volontiers à l'autre ; et un maître sans armes ne
peut jamais être en sûreté parmi des serviteurs qui en ont ceux-ci sont en proie au
dépit, l'autre l'est aux soupçons et des hommes qu'animent de tels sentiments ne
peuvent pas bien vivre ensemble. Un prince qui n'entend rien à l'art de la guerre
peut-il se faire estimer de ses soldats et avoir confiance en eux? Il doit donc
s'appliquer constamment à cet art, et s'en occuper principalement durant la paix, ce
qu'il peut faire de deux manières, c'est-à-dire en y exerçant également son corps et
son esprit. Il exercera son corps, d'abord en bien faisant manoeuvrer ses troupes,
et, en second lieu, en s'adonnant à la chasse, qui l'endurcira à la fatigue, et qui lui
apprendra en même temps à connaître l'assiette des lieux, l'élévation des
montagnes, la direction des vallées, le gisement des plaines, la nature des rivières
et des marais, toutes choses auxquelles il doit donner la plus grande attention.

Il trouvera en cela deux avantages : le premier est que, connaissant bien son pays,
il saura beaucoup mieux le défendre ; le second est que la connaissance d'un pays
rend beaucoup plus facile celle d'un autre qu'il peut être nécessaire d'étudier; car,
par exemple, les montagnes, les vallées, les plaines, les rivières de la Toscane ont
une grande ressemblance avec celles des autres contrées. Cette connaissance est
d'ailleurs très importante, et le prince qui ne l'a point manque d'une des premières


qualités que doit avoir un capitaine ; car c'est par elle qu'il sait découvrir l'ennemi,
prendre ses logements, diriger la marche de ses troupes, faire ses dispositions
pour une bataille, assiéger les places avec avantage.

Parmi les éloges qu'on a faits de Philopoemen, chef des Achéens, les historiens le
louent surtout de ce qu'il ne pensait jamais qu'à l'art de la guerre ; de sorte que,
lorsqu'il parcourait la campagne avec ses amis, il s'arrêtait souvent pour résoudre
des questions qu'il leur proposait, telles que les suivantes : « Si l'ennemi était sur
cette colline, et nous ici, qui serait posté plus avantageusement? Comment
pourrions nous aller à lui avec sûreté et sans mettre le désordre dans nos rangs ?
Si nous avions à battre en retraite, comment nous y prendrions-nous ? S'il se
retirait lui-même, comment pourrions-nous le poursuivre ? » C'est ainsi que, tout en
allant, il s'instruisait avec eux des divers accidents de guerre qui peuvent survenir ;
qu'il recueillait leurs opinions ; qu'il exposait la sienne, et qu'il l'appuyait sur divers
raisonnements. Il était résulté aussi de cette continuelle attention, que, dans la
conduite des armées, il ne pouvait se présenter aucun accident auquel il ne sût
remédier sur-le-champ.

Quant à l'exercice de l'esprit, le prince doit lire les historiens, y considérer les
actions des hommes illustres, examiner leur conduite dans la guerre, rechercher les
causes de leurs victoires et celles de leurs défaites, et étudier ainsi ce qu'il doit
imiter et ce qu'il doit fuir. Il doit faire surtout ce qu'ont fait plusieurs grands
hommes, qui, prenant pour modèle quelque ancien héros bien célèbre, avaient sans
cesse sous leurs yeux ses actions et toute sa conduite, et les prenaient pour règles.
C'est ainsi qu'on dit qu'Alexandre le Grand imitait Achille, que César imitait
Alexandre, et que Scipion prenait Cyrus pour modèle. En effet, quiconque aura lu la
vie de Cyrus dans Xénophon trouvera dans celle de Scipion combien l'imitation qu'il
s'était proposée contribua à sa gloire, et combien, quant à la chasteté, l'affabilité,
l'humanité, la libéralité, il se conformait à tout ce qui avait été dit de son modèle par
Xénophon dans sa Cyropédie.

Voilà ce que doit faire un prince sage, et comment, durant la paix, loin de rester
oisif, il peut se prémunir contre les accidents de la fortune, en sorte que, si elle lui
devient contraire, il se trouve en état de résister à ses coups.


Chapitre XV

Des choses pour lesquelles tous les hommes, et surtout les princes, sont loués ou

blâmés

Il reste à examiner comment un prince doit en user et se conduire, soit envers ses
sujets, soit envers ses amis. Tant d'écrivains en ont parlé, que peut-être on me
taxera de présomption si j'en parle encore ; d'autant plus qu'en traitant cette matière
je vais m'écarter de la route commune. Mais, dans le dessein que j'ai d'écrire des
choses utiles pour celui qui me lira, il m'a paru qu'il valait mieux m'arrêter à la
réalité des choses que de me livrer à de vaines spéculations.

Bien des gens ont imaginé des républiques et des principautés telles qu'on n'en a
jamais vu ni connu. Mais à quoi servent ces imaginations? Il y a si loin de la
manière dont on vit à celle dont on devrait vivre, qu'en n'étudiant que cette dernière
on apprend plutôt à se ruiner qu'à se conserver; et celui qui veut en tout et partout
se montrer homme de bien ne peut manquer de périr au milieu de tant de méchants.

Il faut donc qu'un prince qui veut se maintenir apprenne à ne pas être toujours bon,
et en user bien ou mal, selon la nécessité.

Laissant, par conséquent, tout ce qu'on a pu imaginer touchant les devoirs des
princes, et m'en tenant à la réalité, je dis qu'on attribue à tous les hommes, quand
on en parle, et surtout aux princes, qui sont plus en vue, quelqu'une des qualités
suivantes, qu'on cite comme un trait caractéristique, et pour laquelle on les loue ou
on les blâme. Ainsi l'un est réputé généreux et un autre misérable (je me sers ici
d'une expression toscane, car, dans notre langue, l'avare est celui qui est avide et
enclin à la rapine, et nous appelons misérable (misero) celui qui s'abstient trop
d'user de son bien; l'un est bienfaisant, et un autre avide ; l'un cruel, et un autre
compatissant; l'un sans foi, et un autre fidèle à sa parole ; l'un efféminé et craintif,
et un autre ferme et courageux; l'un débonnaire, et un autre orgueilleux ; l'un
dissolu, et un autre chaste ; l'un franc, et un autre rusé ; l'un dur,. et un autre facile;
l'un grave, et un autre léger; l'un religieux, et un autre incrédule, etc.

Il serait très beau, sans doute, et chacun en conviendra, que toutes les bonnes
qualités que je viens d'énoncer se trouvassent réunies dans un prince. Mais,
comme cela n'est guère possible, et que la condition humaine ne le comporte point,
il faut qu'il ait au moins la prudence de fuir ces vices honteux qui lui feraient perdreses États. Quant aux autres vices, je lui conseille de s'en préserver, s'il le peut; mais
s'il ne le peut pas, il n'y aura pas un grand inconvénient à ce qu'il s'y laisse aller
avec moins de retenue ; il ne doit pas même craindre d'encourir l'imputation de
certains défauts sans lesquels il lui serait difficile de se maintenir ; car, à bien
examiner les choses, on trouve que, comme il y a certaines qualités qui semblent
être des vertus et qui feraient la ruine du prince, de même il en est d'autres qui
paraissent être des vices, et dont peuvent résulter néanmoins sa conservation et
son bien-être.


Chapitre XVI

De la libéralité et de l'avarice

Commençant par les deux premières qualités énoncées ci-dessus, je dis qu'il serait
bon pour un prince d'être réputé libéral ; cependant la libéralité peut être exercée de
telle manière qu'elle ne fasse que lui nuire sans aucun profit ; car si elle l'est avec
distinction, et selon les règles de la sagesse, elle sera peu connue, elle fera peu de
bruit, et elle ne le garantira même point de l'imputation de la qualité contraire.

Si un prince veut se faire dans le monde la réputation de libéral, il faut nécessairement
qu'il n'épargne aucune sorte de somptuosité ; ce qui l'obligera à épuiser son
trésor par ce genre de dépenses ; d'où il s'ensuivra que, pour conserver la
réputation qu'il s'est acquise, il se verra enfin contraint à grever son peuple de
charges extraordinaires, à devenir fiscal, et à faire, en un mot, tout ce qu'on peut
faire pour avoir de l'argent. Aussi commencera-t-il bientôt à être odieux à ses sujets,
et à mesure qu'il s'appauvrira, il sera bien moins considéré. Ainsi, ayant, par sa
libéralité, gratifié bien peu d'individus, et déplu à un très grand nombre, le moindre
embarras sera considérable pour lui, et le plus léger revers le mettra en danger :
que si, connaissant son erreur, il veut s'en retirer, il verra aussitôt rejaillir sur lui la
honte attachée au nom d'avare.

Le prince, ne pouvant donc, sans fâcheuse conséquence, exercer la libéralité de
telle manière qu'elle soit bien connue, doit, s'il a quelque prudence, ne pas trop
appréhender le renom d'avare, d'autant plus qu'avec le temps il acquerra de jour en
jour celui de libéral. En voyant, en effet, qu'au moyen de son économie ses revenus
lui suffisent, et qu'elle le met en état, soit de se défendre contre ses ennemis, soit
d'exécuter des entreprises utiles, sans surcharger son peuple, il sera réputé libéral
par tous ceux, en nombre infini, auxquels il ne prendra rien ; et le reproche d'avarice
ne lui sera fait que par ce peu de personnes qui ne participent point à ses dons.

De notre temps, nous n'avons vu exécuter de grandes choses que par les princes
qui passaient pour avares ; tous les autres sont demeurés dans l'obscurité. Le pape
Jules Il s'était bien fait, pour parvenir au pontificat, la réputation de libéralité ; mais
il ne pensa nullement ensuite à la consolider, ne songeant qu'à pouvoir faire la
guerre au roi de France ; guerre qu'il fit, ainsi que plusieurs autres, sans mettre
aucune imposition extraordinaire ; car sa constante économie fournissait à toutes
les dépenses. Si le roi d'Espagne actuel avait passé pour libéral, il n'aurait ni formé,
ni exécuté autant d'entreprises.

Un prince qui veut n'avoir pas à dépouiller ses sujets pour pouvoir se défendre, et
ne pas se rendre pauvre et méprisé, de peur de devenir rapace, doit craindre peu
qu'on le taxe d'avarice, puisque c'est là une de ces mauvaises qualités qui le font
régner.

Si l'on dit que César s'éleva à l'empire par sa libéralité, et que la réputation de libéral
a fait parvenir bien des gens aux rangs les plus élevés, je réponds : ou vous êtes
déjà effectivement prince, ou vous êtes en voie de le devenir. Dans le premier cas,
la libéralité vous est dommageable; dans le second, il faut nécessairement que vous
en ayez la réputation : or c'est dans ce second cas que se trouvait César, qui


aspirait au pouvoir souverain dans Rome. Mais si, après y être parvenu, il eût
encore vécu longtemps et n'eût point modéré ses dépenses, il aurait renversé lui-
même son empire.

Si l'on insiste, et que l'on dise encore que plusieurs princes ont régné et exécuté de
grandes choses avec leurs armées, et quoiqu'ils eussent cependant la réputation
d'être très libéraux, je répliquerai : le prince dépense ou de son propre bien et de
celui de ses sujets, ou du bien d'autrui : dans le premier cas il doit être économe ;
dans le second il ne saurait être trop libéral.

Pour le prince, en effet, qui va conquérant avec ses armées, vivant de dépouilles, de
pillage, de contributions, et usant du bien d'autrui, la libéralité lui est nécessaire, car
sans elle il ne serait point suivi par ses soldats. Rien ne l'empêche aussi d'être
distributeur généreux, ainsi que le furent Cyrus, César et Alexandre, de ce qui
n'appartient ni à lui-même ni à ses sujets. En prodiguant le bien d'autrui, il n'a Point
à craindre de diminuer son crédit; il ne peut, au contraire, que l'accroître : c'est la
prodigalité de son propre bien qui pourrait seule lui nuire.

Enfin la libéralité, plus que toute autre chose, se dévore elle-même ; car, à mesure
qu'on l'exerce, on perd la faculté de l'exercer encore : on devient pauvre, méprisé,
ou bien rapace et odieux. Le mépris et la haine sont sans doute les écueils dont il
importe le plus aux princes de se préserver. Or la libéralité conduit infailliblement à
l'un et à l'autre. Il est donc plus sage de se résoudre à être appelé avare, qualité qui
n'attire que du mépris sans haine, que de se mettre, pour éviter ce nom, dans la
nécessité d'encourir la qualification de rapace, qui engendre le mépris et la haine
tout ensemble.

Chapitre XVII

De la cruauté et de la clémence, et s'il vaut mieux être aimé que craint

Continuant à suivre les autres qualités précédemment énoncées, je dis que tout
prince doit désirer d'être réputé clément et non cruel. Il faut pourtant bien prendre
garde de ne point user mal à propos de la clémence. César Borgia passait pour
cruel, mais sa cruauté rétablit l'ordre et l'union dans la Romagne ; elle y ramena la
tranquillité de l'obéissance. On peut dire aussi, en considérant bien les choses, qu'il
fut plus clément que le peuple florentin, qui, pour éviter le reproche de cruauté,
laissa détruire la ville de Pistoie.

Un prince ne doit donc point s'effrayer de ce reproche, quand il s'agit de contenir
ses sujets dans l'union et la fidélité. En faisant un petit nombre d'exemples de
rigueur, vous serez plus clément que ceux qui, par trop de pitié, laissent s'élever
des désordres d'où s'ensuivent les meurtres et les rapines ; car ces désordres
blessent la société tout entière, au lieu que les rigueurs ordonnées par le prince ne
tombent que sur des particuliers.

Mais c'est surtout à un prince nouveau qu'il est impossible de faire le reproche decruauté, parce que, dans les États nouveaux, les dangers sont très multipliés. C'est
cette raison aussi que Virgile met dans la bouche de Didon, lorsqu'il lui fait dire,


pour excuser la rigueur de son gouvernement :

Res dura et regni novitas me talia cogunt
Moliri, et late fines custode tueri.

Virgile, Aeneid., lib. I.

Il doit toutefois ne croire et n'agir qu'avec une grande maturité, ne point
s'effrayer lui-même, et suivre en tout les conseils de la prudence, tempérés par ceux
de l'humanité ; en sorte qu'il ne soit point imprévoyant par trop de confiance, et
qu'une défiance excessive ne le rende point intolérable.

Sur cela s'est élevée la question de savoir : S'il vaut mieux être aimé que craint, ou
être craint qu'aimé ?

On peut répondre que le meilleur serait d'être l'un et l'autre. Mais, comme il est très
difficile que les deux choses existent ensemble, je dis que, si l'une doit manquer, il
est plus sûr d'être craint que d'être aimé. On peut, en effet, dire généralement des
hommes qu'ils sont ingrats, inconstants, dissimulés, tremblants devant les dangers
et avides de gain ; que, tant que vous leur faites du bien, ils sont à vous, qu'ils
-vous offrent leur sang, leurs biens, leur vie, leurs enfants, tant, comme je l'ai déjà
dit, que le péril ne s'offre que dans l'éloignement ; mais que, lorsqu'il s'approche, ils
se détournent bien vite. Le prince qui se serait entièrement reposé sur leur parole,
et qui, dans cette confiance, n'aurait point pris d'autres mesures, serait bientôt
perdu ; car toutes ces amitiés, achetées par des largesses, et non accordées par
générosité et grandeur d'âme, sont quelquefois, il est vrai, bien méritées, mais on
ne les possède pas effectivement ; et, au moment de les employer, elles manquent
toujours. Ajoutons qu'on appréhende beaucoup moins d'offenser celui qui se fait
aimer que celui qui se fait craindre ; car l'amour tient par un lien de reconnaissance
bien faible pour la perversité humaine, et qui cède au moindre motif d'intérêt
personnel ; au lieu que la crainte résulte de la menace du châtiment, et cette peur ne
S'évanouit jamais.

Cependant le prince qui veut se faire craindre doit s'y prendre de telle manière que,
s'il ne gagne point l'affection, il ne s'attire pas non plus la haine ; ce qui, du reste,
n'est point impossible ; car on peut fort bien tout à la fois être craint et n'être pas
haï ; et c'est à quoi aussi il parviendra sûrement, en s'abstenant d'attenter, soit aux
biens de ses sujets, soit à l'honneur de leurs femmes. S'il faut qu'il en fasse périr
quelqu'un, il ne doit s'y décider que quand il y en aura une raison manifeste, et que
cet acte de rigueur paraîtra bien justifié. Mais il doit surtout se garder, avec d'autant
plus de soin, d'attenter aux biens, que les hommes oublient plutôt la mort d'un père
même que la perte de leur patrimoine, et que d'ailleurs il en aura des occasions plus
fréquentes. Le prince qui s'est une fois livré à la rapine trouve toujours, pour
s'emparer du bien de ses sujets, des raisons et des moyens qu'il n'a que plus
rarement pour répandre leur sang.

C'est lorsque le prince est à la tête de ses troupes, et qu'il commande à une
multitude de soldats, qu'il doit moins que jamais appréhender d'être réputé cruel;
car, sans ce renom, on ne tient point une armée dans l'ordre et disposée à toute
entreprise.

Entre les actions admirables d'Annibal, on a remarqué particulièrement que,


quoique son armée fût très nombreuse, et composée d'un mélange de plusieurs
espèces d'hommes très différents, faisant la guerre sur le territoire d'autrui, il ne s'y
éleva, ni dans la bonne ni dans la mauvaise fortune, aucune dissension entre les
troupes, aucun mouvement de révolte contre le général. D'où cela vient-il? si ce
n'est de cette cruauté excessive qui, jointe aux autres grandes qualités d'Annibal, le
rendit tout à la fois la vénération et la terreur de ses soldats, et sans laquelle toutes
ses autres qualités auraient été insuffisantes. Ils avaient donc bien peu réfléchi, ces
écrivains, qui, en célébrant d'un côté les actions de cet homme illustre, ont blâmé
de l'autre ce qui en avait été la principale cause.

Pour se convaincre que les autres qualités d'Annibal ne lui auraient pas suffi, il n'y
a qu'à considérer ce qui arriva à Scipion, homme tel qu'on n'en trouve presque
point de semblable, soit dans nos temps modernes, soit même dans l'histoire de
tous les temps connus. Les troupes qu'il commandait en Espagne se soulevèrent
contre lui, et cette révolte ne put être attribuée qu'à sa clémence excessive, qui avait
laissé prendre aux soldats beaucoup plus de licence que n'en comportait la
discipline militaire. C'est aussi ce que Fabius Maximus lui reprocha en plein sénat,
où il lui donna la qualification de corrupteur de la milice romaine.

De plus, les Locriens, tourmentés et ruinés par un de ses lieutenants, ne purent
obtenir de lui aucune vengeance, et l'insolence du lieutenant ne fut point réprimée ;
autre effet de son naturel facile. Sur quoi quelqu'un, voulant l'accuser dans le sénat,
dit : « Qu'il y avait des hommes qui savaient mieux ne point « commettre de fautes
que corriger celles des autres. » On peut croire aussi que cette extrême douceur
aurait enfin terni la gloire et la renommée de Scipion, s'il avait exercé durant
quelque temps le pouvoir suprême ; mais heureusement il était lui-même soumis
aux ordres du sénat, de sorte que cette qualité, nuisible de sa nature, demeura en
quelque sorte cachée, et fut même encore pour lui un sujet d'éloges.

Revenant donc à la question dont il s'agit, je conclus que les hommes, aimant à leur
gré, et craignant au gré du prince, celui-ci doit plutôt compter sur ce qui dépend de
lui, que sur ce qui dépend des autres: il faut seulement que, comme je l'ai dit, il
tâche avec soin de ne pas s'attirer la haine.


Chapitre XVIII

Comment les princes doivent tenir leur parole

Chacun comprend combien il est louable pour un prince d'être fidèle à sa parole et
d'agir toujours franchement et sans artifice. De notre temps, néanmoins, nous
avons vu de grandes choses exécutées par des princes qui faisaient peu de cas de
cette fidélité et qui savaient en imposer aux hommes par la ruse. Nous avons vu ces
princes l'emporter enfin sur ceux qui prenaient la loyauté pour base de toute leur
conduite.

On peut combattre de deux manières : ou avec les lois, ou avec la force. La première
est propre à l'homme, la seconde est celle des bêtes ; mais comme souvent
celle-là ne suffit point, on est, obligé de recourir à l'autre : il faut donc qu'un prince
sache agir à propos, et en bête et en homme. C'est ce que les anciens écrivains ont
enseigné allégoriquement, en racontant qu'Achille et plusieurs autres héros de
l'antiquité avaient été confiés au centaure Chiron, pour qu'il les nourrît et les élevât.

Par là, en effet, et par cet instituteur moitié homme et moitié bête, ils ont voulu
signifier qu'un prince doit avoir en quelque sorte ces deux natures, et que l'une a
besoin d'être soutenue par l'autre. Le prince devant donc agir en bête, tâchera d'être
tout à la fois renard et lion : car, s'il n'est que lion, il n'apercevra point les pièges;
s'il n'est que renard, il ne se défendra point contre les loups ; et il a également
besoin d'être renard pour connaître les pièges, et lion pour épouvanter les loups.
Ceux qui s'en tiennent tout simplement à être lions sont très malhabiles.

Un prince bien avisé ne doit point accomplir sa promesse lorsque cet accomplissement
lui serait nuisible, et que les raisons qui l'ont déterminé à promettre
n'existent plus : tel est le précepte à donner. Il ne serait pas bon sans doute, si les
hommes étaient tous gens de bien; mais comme ils sont méchants, et
qu'assurément ils ne vous tiendraient point leur parole, pourquoi devriez-vous leur
tenir la vôtre? Et d'ailleurs, un prince peut-il manquer de raisons légitimes pour
colorer l'inexécution de ce qu'il a promis?

A ce propos on peut citer une infinité d'exemples modernes, et alléguer un très
grand nombre de traités de paix, d'accords de toute espèce, devenus vains et
inutiles par l'infidélité des princes qui les avaient conclus. On peut faire voir que
ceux qui ont su le mieux agir en renard sont ceux qui ont le plus prospéré.

Mais pour cela, ce qui est absolument nécessaire, c'est de savoir bien déguiser
cette nature de renard, et de posséder parfaitement l'art et de simuler et de
dissimuler. Les hommes sont si aveugles, si entraînés par le besoin du moment,
qu'un trompeur trouve toujours quelqu'un qui se laisse tromper.

Parmi les exemples récents, il en est un que je ne veux point passer sous silence.

Alexandre VI ne fit jamais que tromper; il ne pensait pas à autre chose, et il en eut
toujours l'occasion et le moyen. Il n'y eut jamais d'homme qui affirmât une chose
avec plus d'assurance, qui appuyât sa parole sur plus de serments, et qui les tint
avec moins de scrupule : ses tromperies cependant lui réussirent toujours, parce


qu'il en connaissait parfaitement l'art.

Ainsi donc, pour en revenir aux bonnes qualités énoncées ci-dessus, il n'est pas
bien nécessaire qu'un prince les possède toutes ; mais il l'est qu'il paraisse les
avoir. J'ose même dire que s'il les avait effectivement, et s'il les montrait toujours
dans sa conduite, elles pourraient lui nuire, au lieu qu'il lui est toujours utile d'en
avoir l'apparence. Il lui est toujours bon, par exemple, de paraître clément, fidèle,
humain, religieux, sincère ; il l'est même d'être tout cela en réalité : mais il faut en
même temps qu'il soit assez maître de lui pour pouvoir et savoir au besoin montrer
les qualités opposées.

On doit bien comprendre qu'il n'est pas possible à un prince, et surtout à un prince
nouveau, d'observer dans sa conduite tout ce qui fait que les hommes sont réputés
gens de bien, et qu'il est souvent obligé, pour maintenir l'État, d'agir contre
l'humanité, contre la charité, contre la religion même. Il faut donc qu'il ait l'esprit
assez flexible pour se tourner à toutes choses, selon que le vent et les accidents de
la fortune le commandent ; il faut, comme je l'ai dit, que tant qu'il le peut il ne
s'écarte pas de la voie du bien, mais qu'au besoin il sache entrer dans celle du mal.

Il doit aussi prendre grand soin de ne pas laisser échapper une seule parole qui ne
respire les cinq qualités que je viens de nommer ; en sorte qu'à le voir et à
l'entendre on le croie tout plein de douceur, de sincérité, d'humanité, d'honneur, et
principalement de religion, qui est encore ce dont il importe le plus d'avoir
l'apparence : car les hommes, en général, jugent plus par leurs yeux que par leurs
mains, tous étant à portée de voir, et peu de toucher. Tout le monde voit ce que
vous paraissez ; peu connaissent à fond ce que vous êtes, et ce petit nombre
n'osera point s'élever contre l'opinion de la majorité, soutenue encore par la
majesté du pouvoir souverain.

Au surplus, dans les actions des hommes, et surtout des princes, qui ne peuvent
être scrutées devant un tribunal, ce que l'on considère, c'est le résultat. Que leprince songe donc uniquement à conserver sa vie et son État : s'il y réussit, tous les
moyens qu'il aura pris seront jugés honorables et loués par tout le monde. Le
vulgaire est toujours séduit par l'apparence et par l'événement : et le vulgaire ne
fait-il pas le monde? Le petit nombre n'est écouté que lorsque le plus grand ne sait
quel parti prendre ni sur quoi asseoir son jugement.

De notre temps, nous avons vu un prince qu'il ne convient pas de nommer, qui
jamais ne prêcha que paix et bonne foi, mais qui, s'il avait toujours respecté l'une etl'autre, n'aurait pas sans doute conservé ses États et sa réputation.


Chapitre XIX

Qu'il faut éviter d'être méprisé et haï

Après avoir traité spécialement, parmi les qualités que j'avais d'abord énoncées,
celles que je regarde comme les principales, je parlerai plus brièvement des autres,
me bornant à cette généralité, que le prince doit éviter avec soin toutes les choses
qui le rendraient odieux et méprisable, moyennant quoi il aura fait tout ce qu'il avait
à faire, et il ne trouvera plus de danger dans les autres reproches qu'il pourrait
encourir.

Ce qui le rendrait surtout odieux, ce serait, comme je l'ai dit, d'être rapace, et
d'attenter, soit au bien de ses sujets soit à l'honneur de leurs femmes. Pourvu que
ces deux choses, c'est-à-dire les biens et l'honneur, soient respectées, le commun
des hommes est content, et l'on n'a plus à lutter que contre l'ambition d'un petit
nombre d'individus, qu'il est aisé et qu'on a mille moyens de réprimer.

Ce qui peut faire mépriser, c'est de paraître inconstant, léger, efféminé, pusillanime,
irrésolu, toutes choses dont le prince doit se tenir loin comme d'un écueil, faisant
en sorte que dans toutes ses actions on trouve de la grandeur, du courage, de la
gravité, de la fermeté ; que l'on soit convaincu, quant aux affaires particulières de
ses sujets, que ses décisions sont irrévocables, et que cette conviction s'établisse
de telle manière dans leur esprit, que personne n'ose penser ni à le tromper ni à le
circonvenir.

Le prince qui a donné de lui cette idée est très considéré, et il est difficile que l'on
conspire contre celui qui jouit d'une telle considération; il l'est même qu'on l'attaque
quand on sait qu'il a de grandes qualités et qu'il est respecté par les siens.

Deux craintes doivent occuper un prince : l'intérieur de ses États et la conduite de
ses sujets sont l'objet de l'une ; le dehors et les desseins des puissances
environnantes sont celui de l'autre. Pour celle-ci, le moyen de se prémunir est
d'avoir de bonnes armes et de bons amis; et l'on aura toujours de bons amis quand
on aura de bonnes armes : d'ailleurs, tant que le prince sera en sûreté et tranquille
au dehors, il le sera aussi au dedans, à moins qu'il n'eût été déjà troublé par
quelque conjuration ; et si même au dehors quelque entreprise est formée contre
lui, il trouvera dans l'intérieur, comme j'ai déjà dit que Nabis, tyran de Sparte, les
trouva, les moyens de résister à toute attaque, pourvu toutefois qu'il se soit conduit
et qu'il ait gouverné conformément à ce que j'ai observé, et que de plus il ne perde
point courage.

Pour ce qui est des sujets, ce que le prince peut en craindre, lorsqu'il est tranquille
au dehors, c'est qu'ils ne conspirent secrètement contre lui ; mais, à cet égard, il est
déjà bien garanti quand il a évité d'être haï et méprisé, et qu'il a fait en sorte que le
peuple soit content de lui ; chose dont il est absolument nécessaire de venir à bout,
ainsi que je l'ai établi. C'est là, en effet, la plus sûre garantie contre les conjurations
; car celui qui conjure croit toujours que la mort du prince sera agréable au peuple :
s'il pensait qu'elle l’affligeât, il se garderait bien de concevoir un pareil dessein, qui
présente de très grandes et de très nombreuses difficultés.


On sait par l'expérience que beaucoup de conjurations ont été formées, mais qu'il
n'y en a que bien peu qui aient eu une heureuse issue. Un homme ne peut pas
conjurer tout seul : il faut qu'il ait des associés ; et il ne peut en chercher que parmi
ceux qu'il croit mécontents. Or, en confiant un projet de cette nature à un
mécontent, on lui fournit le moyen de mettre un terme à son mécontentement ; car il
peut compter qu'en révélant le secret, il sera amplement récompensé -et comme il
voit là un profit assuré, tandis que la conjuration ne lui présente qu'incertitude et
péril, il faut qu'il ait, pour ne point trahir, ou une amitié bien vive pour le
conspirateur, on une haine bien obstinée pour le prince. En peu de mots, le
conspirateur est toujours troublé par le soupçon, la jalousie, la frayeur du
châtiment; au lieu que le prince a pour lui la majesté de l'empire, l'autorité des lois,
l'appui de ses amis, et tout ce qui fait la défense de l'État; et si à tout cela se joint la
bienveillance du peuple, il est impossible qu'il se trouve quelqu'un d'assez
téméraire pour conjurer ; car, en ce cas, le conspirateur n'a pas seulement à
craindre les dangers qui précèdent l'exécution, il doit encore redouter ceux qui
suivront, et contre lesquels, ayant le peuple pour ennemi, il ne lui restera aucun
refuge.

Sur cela on pourrait citer une infinité d'exemples, mais je me borne à un seul dont
nos pères ont été les témoins.

Messer Annibal Bentivogli, aïeul de messer Annibal actuellement vivant, étant
prince de Bologne, fut assassiné par les Canneschi, à la suite d'une conspiration
qu'ils avaient tramée contre lui : il ne resta de sa famille que messer Giovanni, jeune
enfant encore au berceau. Mais l'affection que le peuple bolonais avait en ce temps-
là pour la maison Bentivogli fut cause qu'aussitôt après le meurtre il se souleva, et
massacra tous les Canneschi. Cette affection alla même encore plus loin : commeaprès la mort de messer Annibal, il n'était resté personne qui pût gouverner l'État, et
les Bolonais ayant su qu'il y avait un homme né de la famille Bentivogli qui vivait à
Florence, où il passait pour le fils d'un artisan, ils allèrent le chercher, et lui
confièrent le gouvernement, qu'il garda en effet jusqu'à ce que messer Giovanni fûten âge de tenir lui-même les rênes de l'État.

Encore une fois donc, un prince qui est aimé de son peuple a peu à craindre les
conjurations ; mais s'il en est haï, tout, choses et hommes, est pour lui à redouter.
Aussi les gouvernements bien réglés et les princes sages prennent-ils toujours très
grand soin de satisfaire le peuple et de le tenir content sans trop chagriner les
grands : c'est un des objets de la plus haute importance.

Parmi les royaumes bien organisés de notre temps, on peut citer la France, où il y a
un grand nombre de bonnes institutions propres à maintenir l'indépendance et la
sûreté du roi ; institutions entre lesquelles celle du parlement et de son autorité
tient le premier rang. En effet, celui qui organisa ainsi la France, voyant, d'un côté,
l'ambition et l'insolent orgueil des grands, et combien il était nécessaire de les
réprimer; considérant, de l'autre, la haine générale qu'on leur portait, haine enfantée
par la crainte qu'ils inspiraient, et voulant en conséquence qu'il fût aussi pourvu à
leur sûreté, pensa qu'il était à propos de n'en pas laisser le soin spécialement au
roi, pour qu'il n'eût pas à encourir la haine des grands en favorisant le peuple, et
celle du peuple en favorisant les grands. C'est pourquoi il trouva bon d'établir la
tierce autorité d'un tribunal qui pût, sans aucune fâcheuse conséquence pour le roi,
abaisser les grands et protéger les petits. Une telle institution était sans doute ce
qu'on pouvait faire de mieux, de plus sage et de plus convenable pour la sûreté du


prince et du royaume.

De là aussi on peut tirer une autre remarque : c'est que le prince doit se décharger
sur d'autres des parties de l'administration qui peuvent être odieuses, et se réserver
exclusivement celles des grâces; en un mot, je le répète, il doit avoir des égards
pour les grands, mais éviter d'être haï par le peuple.

En considérant la vie et la mort de plusieurs empereurs romains, on croira peut-être
y voir des exemples contraires à ce que je viens de dire, car ou en trouvera
quelques-uns qui, s'étant toujours conduits avec sagesse, et ayant montré de
grandes qualités, ne laissèrent pas de perdre l'empire, ou même de périr victimes de
conjurations formées contre eux.

Pour répondre à cette objection, je vais examiner le caractère et la conduite de
quelques-uns de ces empereurs, et faire voir que les causes de leur ruine ne
présentent rien qui ne s'accorde avec ce que j'ai établi. Je ferai d'ailleurs quelques
réflexions sur ce que les événements de ces temps-là peuvent offrir de remarquable
à ceux qui lisent l'histoire. Je me bornerai cependant aux empereurs qui se
succédèrent depuis Marc-Aurèle, jusqu'à Maximin, et qui sont : Marc-Aurèle,
Commode son fils, Pertinax, Didius Julianus, Septime-Sévère, Antonin-Caracalla,
son fils, Macrin, Hélio-gabale, Alexandre-Sévère et Maximin.

La première observation à faire est que, tandis que dans les autres États le prince
n'a à lutter que contre l'ambition des grands et l'insolence des peuples, les
empereurs romains avaient encore à surmonter une troisième difficulté, celle de se
défendre contre la cruauté et l'avarice des soldats; difficulté telle, qu'elle fut la
cause de la ruine de plusieurs de ces princes. Il est très difficile, en effet, de
contenter tout à la fois les soldats et les peuples ; car les peuples aiment le repos,
et par conséquent, un prince modéré : les soldats, au contraire, demandent qu'il soit
d'humeur guerrière, insolent, avide et cruel; ils veulent même qu'il se montre tel
envers le peuple, afin d'avoir une double paye, et d'assouvir leur avarice et leur
cruauté. De là vint aussi la ruine de tous ceux des empereurs qui n'avaient point,
soit par leurs qualités naturelles, soit par leurs qualités acquises, l'ascendant
nécessaire pour contenir à la fois et les peuples et les gens de guerre. De là vint
encore que la plupart, et ceux surtout qui étaient des princes nouveaux, voyant la
difficulté de satisfaire des humeurs si opposées, prirent le parti de contenter les
soldats, sans s'inquiéter de l'oppression du peuple.

Ce parti, au reste, était nécessaire à prendre ; car les princes, qui ne peuvent éviter
d'être haïs par quelqu'un, doivent d'abord chercher à ne pas l'être par la multitude ;
et, s'ils ne peuvent y réussir, ils doivent faire tous leurs efforts pour ne pas l'être au
moins par la classe la plus puissante. C'est pour cela aussi que les empereurs, qui,
comme princes nouveaux, avaient besoin d'appuis extraordinaires, s'attachaient
bien plus volontiers aux soldats qu'au peuple ; ce qui pourtant ne leur était utile
qu'autant qu'ils savaient conserver sur eux leur ascendant.

C'est en conséquence de tout ce que je viens de dire, que des trois empereurs
Marc-Aurèle, Pertinax et Alexandre-Sévère, qui vécurent avec sagesse et
modération, qui furent amis de la justice, ennemis de la cruauté, humains et
bienfaisants, il n'y eut que le premier qui ne finit point malheureusement. Mais s'il
vécut et mourut toujours honoré, c'est qu'ayant hérité de l'empire par droit de
succession, il n'en fut redevable ni aux gens de guerre ni au peuple, et que


d'ailleurs ses grandes et nombreuses vertus le firent tellement respecter, qu'il puttoujours contenir tous les ordres de l'État dans les bornes du devoir, sans être ni
haï ni méprisé.

Quand à Pertinax, les soldats, contre le gré de qui il avait été nommé empereur, ne
purent supporter la discipline qu'il voulait rétablir après la licence dans laquelle ils
avaient vécu sous Commode : il en fut donc haï. A cette haine se joignit le mépris
qu'inspirait sa vieillesse, et il périt presque aussitôt qu'il eut commencé à régner.
Sur quoi il y a lieu d'observer que la haine est autant le fruit des bonnes actions que
des mauvaises ; d'où il suit, comme je l'ai dit, qu'un prince qui veut se maintenir est
souvent obligé de n'être pas bon ; car lorsque la classe de sujets dont il croit avoir
besoin, soit peuple, soit soldats, soit grands, est corrompue, il faut à tout prix la
satisfaire pour ne l'avoir point contre soi ; et alors les bonnes actions nuisent plutôt
qu'elles ne servent.

Enfin, pour ce qui concerne Alexandre-Sévère, sa bonté était telle, que, parmi les
éloges qu'on en a faits, on a remarqué que, pendant les quatorze ans que dura son
règne, personne ne fut mis à mort sans un jugement régulier. Mais, comme il en
était venu à passer pour un homme efféminé, qui se laissait gouverner par sa mère,
et que par là il était tombé dans le mépris, son armée conspira contre lui et le
massacra.

Si nous venons maintenant aux empereurs qui montrèrent des qualités bien
opposées, c'est-à-dire à Commode, Septime-Sévère, Antonin-Caracalla et Maximin,
nous verrons qu'ils furent très cruels et d'une insatiable avidité; que, pour satisfaire
les soldats, ils n'épargnèrent au peuple aucune sorte d'oppression et d'injure, et
qu'ils eurent tous une fin malheureuse, à l'exception seulement de Sévère, qui, par
la grandeur de son courage et d'autres qualités éminentes, put, en se conservant
l'affection des soldats, et bien qu'il accablât le peuple d'impôts, régner toujours
heureusement ; car cette grandeur le faisait admirer des uns et des autres, de telle
manière que les peuples demeuraient frappés comme d'étonnement et de stupeur,
et que les soldats étaient respectueux et satisfaits. Sévère, au surplus, se conduisit
très habilement comme prince nouveau : c'est pourquoi je m'arrêterai un moment à
faire voir comment il sut bien agir en renard et en lion, deux animaux dont, comme
je l'ai dit, un prince doit savoir revêtir les caractères.

Connaissant la lâcheté de Didius Julianus, qui venait de se faire proclamer
empereur, il persuada aux troupes à la tête desquelles il se trouvait alors en
Pannonie, qu'il était digne d'elles d'aller à Rome pour venger la mort de Pertinax,
que la garde impériale avait égorgé ; et, sans découvrir les vues secrètes qu'il avait
sur l'empire, il saisit ce prétexte, se hâta de marcher vers Rome avec son armée, et
parut en Italie avant qu'on eût appris son départ. Arrivé à Rome, il fut proclamé
empereur par le sénat épouvanté, et Julianus fut massacré. Ce premier pas fait, il luirestait, pour parvenir à être maître de tout l'État, deux obstacles à vaincre : l'un en
Orient, où Niger s'était fait proclamer empereur par les armées d'Asie qu'il
commandait; l'autre en Occident, où Albin aspirait également à l'empire. Comme il
voyait trop de danger à se déclarer en même temps contre ces deux compétiteurs, il
se proposa d'attaquer Niger et de tromper Albin. En conséquence, il écrivit à ce
dernier que, nommé empereur par le sénat, son intention était de partager avec lui
la dignité impériale : il lui envoya donc le titre de César et se le fit adjoindre comme
collègue, par un décret du sénat. Albin se laissa séduire par ces démonstrations,
qu'il crut, sincères. Mais lorsque Sévère eut fait mourir Niger, après l'avoir vaincu et


que les troubles de l'Orient furent apaisés, il revint à Rome et se plaignit dans le
sénat de la conduite d'Albin, l'accusa d'avoir montré peu de reconnaissance de tous
les bienfaits dont il l'avait comblé, et d'avoir tenté secrètement de l'assassiner ; et il
conclut en disant qu'il ne pouvait éviter de marcher contre lui pour le punir de son
ingratitude. Il alla soudain l'attaquer dans les Gaules, où il lui ôta l'empire et la vie.

Telle fut la conduite de ce prince. Si l'on en suit pas à pas toutes les actions, on y
verra partout éclater et l'audace du lion et la finesse du renard ; on le verra craint et
révéré de ses sujets, et chéri même de ses soldats : on ne sera par conséquent
point étonné de ce que, quoique homme nouveau, il pût se maintenir dans un si
vaste empire ; car sa haute réputation le défendit toujours contre la haine que ses
continuelles exactions auraient pu allumer dans le coeur de ses peuples.

Antonin-Caracalla, son fils, eut aussi comme lui d'éminentes qualités qui le faisaient
admirer du peuple et chérir par les soldats. Son habileté dans l'art de la guerre, son
mépris pour une nourriture recherchée et les délices de la mollesse, lui conciliaient
l'affection des troupes ; mais sa cruauté, sa férocité inouïe, les meurtres nombreux
et journaliers dont il frappa une partie des citoyens de Rome, le massacre général
des habitants d'Alexandrie, le rendirent l'objet de l'exécration universelle : ceux qui
l'entouraient eurent bientôt à trembler pour eux-mêmes ; et un centurion le tua au
milieu de son armée.

Une observation importante résulte de ce fait : c'est qu'un prince ne peut éviter la
mort lorsqu'un homme ferme et endurci dans sa vengeance a résolu de le faire
périr; car quiconque méprise sa vie est maître de celle des autres. Mais comme ces
dangers sont rares, ils sont, par conséquent, moins à appréhender. Tout ce que le
prince peut et doit faire à cet égard, c'est d'être attentif à n'offenser grièvement
aucun de ceux qu'il emploie et qu'il a autour de lui pour son service ; attention que
n'eut point Caracalla, qui avait fait mourir injustement un frère du centurion, par
lequel il fut tué, qui le menaçait journellement lui-même, et qui néanmoins le
conservait dans sa garde. C'était là sans doute une témérité qui ne pouvait
qu'occasionner sa ruine, comme l'événement le prouva.

Pour ce qui est de Commode, fils et héritier de Marc-Aurèle, il avait certes toute
facilité de se maintenir dans l'empire : il n'avait qu'à suivre les traces de son père
pour contenter le peuple et les soldats. Mais, s'abandonnant à son caractère cruel et
féroce, il voulut impunément écraser le peuple par ses rapines; il prit le parti de
caresser les troupes et de les laisser vivre dans la licence. D'ailleurs, oubliant tout
le soin de sa dignité, on le voyait souvent descendre dans l'arène pour combattre
avec les gladiateurs, et se livrer aux turpitudes les plus indignes de la majesté
impériale. Il se rendit vil aux yeux mêmes de ses soldats. Ainsi, devenu tout à la fois
l'objet de la haine des uns et du mépris des autres, on conspira contre lui, et il fut
égorgé.

Il ne me reste plus qu'à parler de Maximin. Il possédait toutes les qualités qui font
l'homme de guerre. Après la mort d'Alexandre-Sévère, dont j'ai parlé tout à l'heure,
les armées, dégoûtées de la faiblesse de ce dernier prince, élevèrent Maximin à
l'empire ; mais il ne le conserva pas longtemps. Deux choses contribuèrent à le faire
mépriser et haïr. La première fut la bassesse de son premier état : gardien de
troupeaux dans la Thrace, cette extraction, connue de tout le monde, le rendait vil à
tous les yeux. La seconde fut la réputation de cruauté qu'il se fit aussitôt ; car, sans
aller à Rome pour prendre possession du trône impérial, il y fit commettre par ses


lieutenants, ainsi que dans toutes les parties de l'empire, des actes multipliés derigueur. D'un côté, l'État, indigné de la bassesse de son origine, et, de l'autre, excité
par la crainte qu'inspiraient ses barbaries, se souleva contre lui. Le signal fut donné
par l'Afrique. Aussitôt le sénat et le peuple suivirent cet exemple, qui ne tarda pas à
être imité par le reste de l'Italie. Bientôt à cette conspiration générale se joignit celle
de ses troupes : elles assiégeaient Aquilée ; mais, rebutées par les difficultés du
siège, lassées de ses cruautés, et commençant à le moins craindre depuis qu'elles
le voyaient en butte à une multitude d'ennemis, elles se déterminèrent à le
massacrer.

Je ne m'arrêterai maintenant à parler ni d'Héliogabale, ni de Macrin, ni de Didius
Julianus, hommes si vils qu'ils ne firent que paraître sur le trône. Mais, venant
immédiatement à la conclusion de mon discours, je dis que les princes modernes
trouvent dans leur administration une difficulté de moins : c'est celle de satisfaire
extraordinairement les gens de guerre. En effet, ils doivent bien, sans doute, avoir
pour eux quelque considération ; mais il n'y a en cela nul grand embarras, car
aucun de ces princes n'a les grands corps de troupes toujours subsistants, et
amalgamés en quelque sorte par le temps avec le gouvernement et l'administration
des provinces, comme l'étaient les armées romaines. Les empereurs étaient obligés
de contenter les soldats plutôt que les peuples, parce que les soldats étaient les
plus puissants ; mais aujourd'hui ce sont les peuples que les princes ont surtout à
satisfaire. Il ne faut excepter à cet égard que le Grand Seigneur des Turcs et le
soudan.

J'excepte le Grand Seigneur, parce qu'il a toujours autour de lui un corps de douze
mille hommes d'infanterie et de quinze mille de cavalerie ; que ces corps font sa
sûreté et sa force, et qu'en conséquence il doit sur toutes choses, et sans songer au
peuple, ménager et conserver leur affection.

J'excepte le soudan, parce que ses États étant entièrement entre les mains des
gens de guerre, il faut bien qu'il se concilie leur amitié, sans s'embarrasser du
peuple.

Remarquons, à ce propos, que l'État du soudan diffère de tous les autres, et qu'il ne
ressemble guère qu'au pontificat des chrétiens, qu'on ne peut appeler ni principauté
héréditaire, ni principauté nouvelle. En effet, à la mort du prince, ce ne sont point
ses enfants qui héritent et règnent après lui; mais son successeur est élu par ceux à
qui appartient cette élection ; et du reste, comme cet ordre de choses est consacré
par son ancienneté, il ne présente point les difficultés des principautés nouvelles :
le prince, à la vérité, est nouveau, mais les institutions sont anciennes, ce qui le fait
recevoir tout comme s'il était prince héréditaire. Revenons à notre sujet.

Quiconque réfléchira sur tout ce que je viens de dire, verra qu'en effet la ruine des
empereurs dont j'ai parlé eut pour cause la haine ou le mépris, et il comprendra en
même temps pourquoi les uns agissant d'une certaine manière, et les autres d'une
manière toute différente, un seul, de chaque côté, a fini heureusement, tandis que
tous les autres ont terminé leurs jours d'une façon misérable. Il concevra que ce fut
une chose inutile et même funeste pour Pertinax et pour Alexandre-Sévère, princes
nouveaux, de vouloir imiter Marc-Aurèle, prince héréditaire ; et que, pareillement,
Caracalla, Commode et Maximin se nuisirent en voulant imiter Sévère, parce qu'ils
n'avaient pas les grandes qualités nécessaires pour pouvoir suivre ses traces.


Je dis aussi qu'un prince nouveau peut et doit, non pas imiter, soit Marc-Aurèle, soit
Sévère, mais bien prendre, dans l'exemple de Sévère, ce qui lui est nécessaire pour
établir son pouvoir, et dans celui de Marc-Aurèle ce qui peut lui servir à maintenir la
stabilité et la gloire d'un empire établi et consolidé depuis longtemps.

Chapitre XX

Si les forteresses, et plusieurs autres choses que font souvent les princes, leur sont
utiles ou nuisibles

Les princes ont employé différents moyens pour maintenir sûrement leurs États.
Quelques-uns ont désarmé leurs sujets ; quelques autres ont entretenu, dans les
pays qui leur étaient soumis, la division des partis : il en est qui ont aimé à fomenter
des inimitiés contre eux-mêmes ; il y en a aussi qui se sont appliqués à gagner ceux
qui, au commencement de leur règne, leur avaient paru suspects; enfin quelques-
uns ont construit des forteresses, et d'autres les ont démolies. Il est impossible de
se former, sur ces divers moyens, une opinion bien déterminée, sans entrer dansl'examen des circonstances particulières de l'État auquel il serait question d'en
appliquer quelqu'un. Je vais néanmoins en parler généralement et comme le sujet le
comporte.

Il n'est jamais arrivé qu'un prince nouveau ait désarmé ses sujets ; bien au contraire,
celui qui les a trouvés sans armes leur en a donné, car il a pensé que ces
armes seraient à lui ; qu'en les donnant, il rendrait fidèles ceux qui étaient suspects
; que les autres se maintiendraient dans leur fidélité, et que tous, enfin,
deviendraient ses partisans. A la vérité, tous les sujets ne peuvent pas porter les
armes; mais le prince ne doit pas craindre, en récompensant ceux qui les auront
prises, d'indisposer les autres de manière qu'il ait quelque lieu de s'en inquiéter :
les premiers, en effet, lui sauront gré de la récompense ; et les derniers trouveront à
propos qu'il traite mieux ceux qui auront plus servi et se, seront exposés à plus de
dangers.

Le prince qui désarmerait ses sujets commencerait à les offenser, en leur montrant
qu'il se défie de leur fidélité ; et cette défiance, quel qu'en fût l'objet, inspirerait de la
haine contre lui. D'ailleurs, ne pouvant pas rester sans armes, il serait forcé de
recourir à une milice mercenaire ; et j'ai déjà dit ce que c'est que cette milice, qui,
lors même qu'elle serait bonne, ne pourrait jamais être assez considérable pour le
défendre contre des ennemis puissants et des sujets irrités. Aussi, comme je l'ai
déjà dit, tout prince nouveau dans une principauté nouvelle n'a jamais manqué d'y
organiser une force armée. L'histoire en présente de nombreux exemples.

C'est quand un prince a acquis un État nouveau, qu'il adjoint à celui dont il était
déjà possesseur, qu'il lui importe de désarmer les sujets du nouvel État, à
l'exception toutefois de ceux qui se sont déclarés pour lui au moment de
l'acquisition : encore convient-il qu'il leur donne la facilité de s'abandonner à la
mollesse et de s'efféminer, et qu'il organise les choses de manière qu'il n'y ait plusd'armée que ses soldats propres, vivant dans son ancien État et auprès de sa
personne.


Nos ancêtres, et particulièrement ceux qui passaient pour sages, disaient communément
qu'il fallait contenir Pistoie au moyen des partis, et Pise par celui des
forteresses. Ils prenaient soin aussi d'entretenir la division dans quelques-uns des
pays qui leur étaient soumis, afin de les maintenir plus aisément. Cela pouvait être
bon dans le temps où il y avait une sorte d'équilibre en Italie ; mais il me semble
qu'on ne pourrait plus la conseiller aujourd'hui; car je ne pense pas que les
divisions pussent être bonnes à quelque chose. Il me paraît même que, quand
l'ennemi approche, les pays divisés sont infailliblement et bientôt perdus ; car le
parti faible se joindra aux forces extérieures, et l'autre ne pourra plus résister. Les
Vénitiens, qui, je crois, pensaient à cet égard comme nos ancêtres, entretenaient les
partis guelfe et gibelin dans les villes soumises à leur domination. A la vérité, ils ne
laissaient pas aller les choses jusqu'à l'effusion du sang, mais ils fomentaient assez
la division et les querelles pour que les habitants en fussent tellement occupés
qu'ils ne songeassent point à sortir de l'obéissance. Cependant ils s'en trouvèrent
mal ; et quand ils eurent perdu la bataille de Vailà, ces mêmes villes devinrent
aussitôt audacieuses, et secouèrent le joug de l'autorité vénitienne.

Le prince qui emploie de pareils moyens décèle sa faiblesse et un gouvernement
fort ne tolérera jamais les divisions : si elles sont de quelque utilité durant la paix,
en donnant quelques facilités pour contenir les sujets, dès que la guerre s'allume,
elles ne sont que funestes.

Les princes deviennent plus grands, sans doute, lorsqu'ils surmontent tous les
obstacles qui s'opposaient à leur élévation. Aussi, quand la fortune veut agrandir un
prince nouveau, qui a plus besoin qu'un prince héréditaire d'acquérir de la
réputation, elle suscite autour de lui une foule d'ennemis contre lesquels elle le
pousse, afin de lui fournir l'occasion d'en triompher, et lui donne ainsi l'occasion de
s'élever au moyen d'une échelle que ses ennemis eux-mêmes lui fournissent. C'est
pourquoi plusieurs personnes ont pensé qu'un prince sage doit, s'il le peut,
entretenir avec adresse quelque inimitié, pour qu'en la surmontant il accroisse ma
propre grandeur.

Les princes, et particulièrement les princes nouveaux, ont éprouvé que les hommes
qui, au moment de l'établissement de leur puissance, leur avaient paru suspects,
leur étaient plus fidèles et plus utiles que ceux qui d'abord s'étaient montrés
dévoués. Pandolfo Petrucci, prince de Sienne, employait de préférence dans son
gouvernement ceux que d'abord il avait suspectés.

Il serait difficile, sur cet objet, de donner des règles générales, et tout dépend des
circonstances particulières. Aussi me bornerai-je à dire que, pour les hommes qui,
au commencement d'une principauté nouvelle, étaient ennemis, et qui se trouvent
dans une position telle, qu'ils ont besoin d'appui pour se maintenir, le prince pourra
toujours très aisément les gagner, et que, de leur côté, ils seront forcés de le servir
avec d'autant plus de zèle et de fidélité, qu'ils sentiront qu'ils ont à effacer, par leurs
services, la mauvaise idée qu'ils lui avaient donné lieu de prendre d'eux. Ils lui
seront par conséquent plus utiles que ceux qui, n'ayant ni les mêmes motifs ni la
même crainte, peuvent s'occuper avec négligence de ses intérêts.

Et, puisque mon sujet m'y amène, je ferai encore observer à tout prince nouveau,
qui s'est emparé de la principauté au moyen d'intelligences au dedans, qu'il doit
bien considérer par quels motifs ont été déterminés ceux qui ont agi en sa faveur;
car, s'ils ne l'ont pas été par une affection naturelle, mais seulement par la raison


qu'ils étaient mécontents de son gouvernement actuel, le nouveau prince aura une
peine extrême à conserver leur amitié, car il lui sera impossible de les contenter.

En réfléchissant sur les exemples que les temps anciens et les modernes nous
offrent à cet égard, on verra qu'il est beaucoup plus facile au prince nouveau de
gagner ceux qui d'abord furent ses ennemis, parce qu'ils étaient satisfaits de
l'ancien état des choses, que ceux qui se firent ses amis et le favorisèrent, parce
qu'ils étaient mécontents.

Les princes ont été généralement dans l'usage, pour se maintenir, de construire des
forteresses, soit afin d'empêcher les révoltes, soit afin d'avoir un lieu sûr de refuge
contre une première attaque. J'approuve ce système, parce qu'il fut suivi par les
anciens. De nos jours, cependant, nous avons vu Niccolo Vitelli démolir deux forteresses
à Città di Castello, afin de se maintenir en possession de ce pays.
Pareillement, le duc d'Urbin Guido Ubaldo, rentré dans son duché, d'où à avait été
expulsé par César Borgia, détruisit jusqu'aux fondements toutes les citadelles qui
s'y trouvaient, pensant qu'au moyen de cette mesure il risquerait moins d'être
dépouillé une seconde fois. Enfin les Bentivogli, rétablis dans Bologne, en usèrent
de même. Les forteresses sont donc utiles ou non, selon les circonstances, et
même, si elles servent dans un temps, elles nuisent dans un autre. Sur quoi voici ce
qu'on peut dire.

Le prince qui a plus de peur de ses sujets que des étrangers doit construire des,
forteresses; mais il ne doit point en avoir s'il craint plus les étrangers que ses sujets
: le château de Milan, construit par Francesco Sforza, a plus fait de tort à la maisonde ce prince qu'aucun désordre survenu dans ses États. La meilleure forteresse
qu'un prince puisse avoir est l'affection de ses peuples -s'il est haï, toutes les
forteresses qu'il pourra avoir ne le sauveront pas ; car si ses peuples prennent une
fois les armes, ils trouveront toujours des étrangers pour les soutenir.

De notre temps, nous n'avons vu que la comtesse de Forli tirer avantage d'une
forteresse, où, après le meurtre de son mari, le comte de Girolamo, elle put trouver
un refuge contre le soulèvement du peuple, et attendre qu'on lui eût envoyé de
Milan le secours au moyen duquel elle reprit ses États. Mais, pour lors, les
circonstances étaient telles, qu'aucun étranger ne put soutenir le peuple. D'ailleurs,
cette même forteresse lui fut peu utile dans la suite, lorsqu'elle fut attaquée par
César Borgia, et que le peuple, qui la détestait, put se joindre à cet ennemi. Dans
cette dernière occasion, comme dans la première, il lui eût beaucoup mieux valu de
n'être point haïe que d'avoir des forteresses.

D'après tout cela, j'approuve également ceux qui construiront des forteresses et
ceux qui n'en construiront point; mais je blâmerai toujours quiconque, comptant sur
cette défense, ne craindra point d'encourir la haine des peuples.


Chapitre XXI

Comment doit se conduire un prince pour acquérir de la réputation

Faire de grandes entreprises, donner par ses actions de rares exemples, c'est ce qui
illustre le plus un prince. Nous pouvons, de notre temps, citer comme un prince
ainsi illustré Ferdinand d'Aragon, actuellement roi d'Espagne, et qu'on peut appeler
en quelque sorte un prince nouveau, parce que, n'étant d'abord qu'un roi bien peu
puissant, la renommée et la gloire en ont fait le premier roi de la chrétienté.

Si l'on examine ses actions, on les trouvera toutes empreintes d'un caractère de
grandeur, et quelques-unes paraîtront même sortir de la route ordinaire. Dès le commencement
de son règne, il attaqua le royaume de Grenade ; et cette entreprise
devint la base de sa grandeur. D'abord il la fit étant en pleine paix avec tous lesautres États, et Bans crainte, par conséquent, d'aucune diversion : elle lui fournit
d'ailleurs le moyen d'occuper l'ambition des grands de la Castille, qui, entièrement
absorbés dans cette guerre, ne pensèrent point à innover ; tandis que lui, de son
côté, acquérait sur eux, par sa renommée, un ascendant dont ils ne s'aperçurentpas. De plus, l'argent que l'Église lui fournit et celui qu'il leva sur les peuples le
mirent en état d'entretenir des armées qui, formées par cette longue suite de
guerres, le firent tant respecter par la suite. Après cette entreprise, et se couvrant
toujours du manteau de la religion pour en venir à de plus grandes, il s'appliqua
avec une pieuse cruauté à persécuter les Maures et à en purger son royaume :
exemple admirable, et qu'on ne saurait trop méditer. Enfin, sous ce même prétexte
de la religion, il attaqua l'Afrique ; puis il porta ses armes dans l'Italie ; et, en dernier
lieu, il fit la guerre à la France : de sorte qu'il ne cessa de former et d'exécuter de
grands desseins, tenant toujours les esprits de ses sujets dans l'admiration et dans
l'attente des événements. Toutes ces actions, au surplus, se succédèrent et furent
liées les unes aux autres, de telle manière qu'elles ne laissaient ni le temps de
respirer, ni le moyen d'en interrompre le cours.

Ce qui peut servir encore à illustrer un prince, c'est d'offrir, comme fit messer
Barnabo Visconti, duc de Milan, dans son administration intérieure, et quand l'occasion
s'en présente, des exemples singuliers, et qui donnent beaucoup à parler,
quant à la manière de punir ou de récompenser ceux qui, dans la vie civile, ont
commis de grands crimes ou rendu de grands services ; c'est d'agir, en toute
circonstance, de telle façon qu'on soit forcé de le regarder comme supérieur au
commun des hommes.

On estime aussi un prince qui se montre franchement ami ou ennemi, c'est-à-dire
qui sait se déclarer ouvertement et sans réserve pour ou contre quelqu'un ; ce qui
est toujours un parti plus utile à prendre que de demeurer neutre.

En effet, quand deux puissances qui vous sont voisines en viennent aux mains, il
arrive de deux choses l'une : elles sont ou elles ne sont pas telles que 'vous ayez
quelque chose à craindre de la part de celle qui demeurera victorieuse. Or, dans
l'une et l'autre hypothèse, il vous sera utile de vous être déclaré ouvertement et
d'avoir fait franchement la guerre. En voici les raisons.

Dans le premier cas : ne vous êtes-vous point déclaré, vous demeurez la proie de la


puissance victorieuse, et cela à-la satisfaction et au contentement de la puissance
vaincue, qui ne sera engagée par aucun motif à vous défendre ni même à vous
donner asile. La première, effectivement, ne peut pas vouloir d'un ami suspect, qui
ne sait pas l'aider au besoin ; et, quant à la seconde, pourquoi vous accueillerait-
elle, vous qui aviez refusé de prendre les armes en sa faveur et de courir sa
fortune?

Antiochus étant venu dans la Grèce, où l'appelaient les Étoliens, dans la vue d'en
chasser les Romains, envoya des orateurs aux Achéens, alliés de ce dernier peuple,
pour les inviter à demeurer neutres. Les Romains leur en envoyèrent aussi pour les
engager au contraire à prendre les armes en leur faveur. L'affaire étant mise en
discussion dans le conseil des Achéens, et les envoyés d'Antiochus insistant pour
la neutralité, ceux des Romains répondirent, en s'adressant aux Achéens : « Quant
au conseil qu'on vous donne de ne prendre aucune part dans notre guerre, et qu'on
vous présente comme le meilleur et le plus utile pour votre pays, il n'y en a point qui
pût vous être plus funeste ; car si vous le suivez, vous demeurez le prix du
vainqueur sans vous être acquis la moindre gloire, et sans qu'on vous ait la
moindre obligation. »

Un gouvernement doit compter que toujours celle des deux parties belligérantes qui
n'est point son amie lui demandera qu'il demeure neutre, et que celle qui est amie
voudra qu'il se déclare en prenant les armes.

Ce parti de la neutralité est celui qu'embrassent le plus souvent les princes
irrésolus, qu'effrayent les dangers présents, et c'est celui qui, le plus souvent aussi,
les conduit à leur ruine.

Vous êtes-vous montré résolument et vigoureusement pour une des deux parties,
elle ne sera point à craindre pour vous si elle demeure victorieuse, alors même
qu'elle serait assez puissante pour que vous vous trouvassiez à sa discrétion; car
elle vous sera obligée : elle aura contracté avec vous quelque lien d'amitié; et les
hommes ne sont jamais tellement dépourvus de tout sentiment d'honneur, qu'ils
veuillent accabler ceux avec qui ils ont de tels rapports, et donner ainsi l'exemple de
la plus noire ingratitude. D'ailleurs, les victoires ne sont jamais si complètes que le
vainqueur puisse se croire affranchi de tout égard, et surtout de toute justice. Mais
si cette partie belligérante, pour laquelle vous vous êtes déclaré, se trouve vaincue,
du moins vous pouvez compter d'en être aidé autant qu'il lui sera possible, et d'être
associé à une fortune qui peut se rétablir.

Dans la seconde hypothèse, c'est-à-dire quand les deux puissances rivales ne sont
point telles que vous ayez à craindre quelque chose de la part de celle qui
demeurera victorieuse, la prudence vous conseille encore plus de vous déclarer
pour l'une des deux. Que s'ensuivra-t-il, en effet? C'est que vous aurez ruiné une de
ces puissances par le moyen et avec le secours d'une autre qui, si elle oit été sage,
aurait dû la soutenir, et qui se trouvera à votre discrétion après la victoire que votre
appui doit infailliblement lui faire obtenir.

Sur cela, au reste, j'observe qu'un prince ne doit jamais, ainsi que je l'ai déjà dit,
s'associer à un autre plus puissant que lui pour en attaquer un troisième, à moins
qu'il n'y soit contraint par la nécessité, car la victoire le mettrait à la discrétion de
cet autre plus puissant; et les princes doivent, sur toutes choses, éviter de se
trouver à la discrétion d'autrui. Les Vénitiens s'associèrent avec la France contre le


duc de Milan ; et de cette association, qu'ils pouvaient éviter, résulta leur ruine.

Que si une pareille association est inévitable, comme elle le lut pour les Florentins,
lorsque le pape et l'Espagne firent marcher leurs troupes contre la Lombardie, il faut
bien alors qu'on s'y détermine, quoi qu'il en puisse arriver.

Au surplus, un gouvernement ne doit point compter qu'il ne prendra jamais que des
partis bien sûrs : on doit penser, au contraire, qu'il n'en est point où il ne se trouve
quelque incertitude. Tel est effectivement l'ordre des choses, qu'on ne cherche
jamais à fuir un inconvénient sans tomber dans un autre; et la prudence ne consiste
qu'à examiner, à juger les inconvénients et à prendre comme bon ce qui est le
moins mauvais.

Un prince doit encore se montrer amateur des talents, et honorer ceux qui se
distinguent dans leur profession. Il doit encourager ses sujets, et les mettre à
portée d'exercer tranquillement leur industrie, soit dans le commerce, soit dans
l'agriculture, soit dans tous les autres genres de travaux auxquels les hommes se
livrent ; en sorte qu'il n'y en ait aucun qui s'abstienne ou d'améliorer ses
possessions, dans la crainte qu'elles ne lui soient enlevées, ou d'entreprendre
quelque négoce de peur d'avoir à souffrir des exactions. Il doit faire espérer des
récompenses à ceux qui forment de telles entreprises, ainsi qu'à tous ceux quisongent à accroître la richesse et la grandeur de l'État. Il doit de plus, à certaines
époques convenables de l'année, amuser le peuple par des fêtes, des spectacles ;
et, comme tous les citoyens d'un État sont partagés en communautés d'arts ou en
tribus, il ne saurait avoir trop d'égards pour ces corporations ; il paraîtra
quelquefois dans leurs assemblées, et montrera toujours de l'humanité et de la
magnificence, sans jamais compromettre néanmoins la majesté de son rang,
majesté qui ne doit l'abandonner dans aucune circonstance.

Chapitre XXII

Des secrétaires des princes

Ce n'est pas une chose de peu d'importance pour un prince que le choix de ses
ministres, qui sont bons ou mauvais selon qu'il est plus ou moins sage lui-même.
Aussi, quand on veut apprécier sa capacité, c'est d'abord par les personnes qui
l'entourent que l'on en juge. Si elles sont habiles et fidèles, on présume toujours
qu'il est sage lui-même, puisqu'il a su discerner leur habileté et s'assurer de leur
fidélité ; mais on en pense tout autrement si ces personnes ne sont point telles; et
le choix qu'il en a fait ayant dû être sa première opération, l'erreur qu'il y a commise
est d'un très fâcheux augure. Tous ceux qui apprenaient que Pandolfo Petrucci,
prince de Sienne, avait choisi messer Antonio da Venafro pour son ministre,
jugeaient par là même que Pandolfo était un prince très sage et très éclairé.

On peut distinguer trois ordres d'esprit, savoir : ceux qui comprennent par eux-
mêmes, ceux qui comprennent lorsque d'autres leur démontrent, et ceux enfin qui
ne comprennent ni par eux-mêmes, ni par le secours d'autrui. Les premiers sont les
esprits supérieurs, les seconds les bons esprits, les troisièmes les esprits nuls. Si
Pandollo n'était pas du premier ordre, certainement il devait être au moins du


second, et cela suffisait; car un prince qui est en état, sinon d'imaginer, du moins de
juger de ce qu'un autre fait et dit de bien et de mal, sait discerner les opérations
bonnes ou mauvaises de son ministre, favoriser les unes, réprimer les autres, ne
laisser aucune espérance de pouvoir le tromper, et contenir ainsi le ministre lui-
même dans son devoir.

Du reste, si un prince veut une règle certaine pour connaître ses ministres, on peut
lui donner celle-ci: Voyez-vous un ministre songer plus à lui-même qu'à vous, et
rechercher son propre intérêt dans toutes ses actions, jugez aussitôt qu'il n'est pas
tel qu'il doit être, et qu'il ne peut mériter votre confiance ; car l'homme qui a
l'administration d'un État dans les mains doit ne jamais penser à lui mais doit
toujours penser au prince, et ne l’entretenir que de ce qui tient à l'intérêt de l'État.

Mais il faut aussi que, de son côté, le prince pense à son ministre, s'il veut le
conserver toujours fidèle ; il faut qu'il l'environne de considération, qu'il le comble
de richesses, qu'il le fasse entrer en partage de tous les honneurs et de toutes les
dignités, pour qu'il n'ait pas lieu d'en souhaiter davantage ; que, monté au comble
de la faveur, il redoute le moindre changement, et qu9il soit bien convaincu qu'il ne
pourrait se soutenir sans l'appui du prince.

Quand le prince et le ministre sont tels que je le dis, ils peuvent se livrer l'un à
l'autre avec confiance : s'ils ne le sont point, la fin sera également fâcheuse pour
tous les deux.

Chapitre XXIII

Comment on doit fuir les flatteurs

Je ne négligerai point de parler d'un article important, et d'une erreur dont il est très
difficile aux princes de se défendre, s'ils ne sont doués d'une grande prudence, et
s'ils n'ont l'art de faire de bons choix ; il s'agit des flatteurs, dont les cours sont
toujours remplies.

Si, d'un côté, les princes aveuglés par l'amour-propre ont peine à ne pas se laisser
corrompre par cette peste, de l'autre, ils courent un danger en la fuyant : c'est celui
de tomber dans le mépris. Ils n'ont effectivement qu'un bon moyen de se prémunir
contre la flatterie, c'est de faire bien comprendre qu'on ne peut leur déplaire en leur
disant la vérité : or, si toute personne peut dire librement à un prince ce qu'elle croit
vrai, il cesse bientôt d'être respecté.

Quel parti peut-il donc prendre pour éviter tout inconvénient? Il doit, s'il est prudent,
faire choix dans ses États de quelques hommes sages, et leur donner, mais à eux
seuls, liberté entière de lui dire la vérité, se bornant toutefois encore aux choses sur
lesquelles il les interrogera. Il doit, du reste, les consulter sur tout, écouter leurs
avis, résoudre ensuite par lui-même ; il doit encore se conduire, soit envers tous les
conseillers ensemble, soit envers chacun d'eux en particulier, de manière à leur
persuader qu'ils lui agréent d'autant plus qu'ils parlent avec plus de franchise ; il
doit enfin ne vouloir entendre aucune autre personne, agir selon la détermination
prise, et s'y tenir avec fermeté.


Le prince qui en use autrement est ruiné par les flatteurs, ou il est sujet à varier
sans cesse, entraîné par la diversité des conseils ; ce qui diminue beaucoup sa
considération. Sur quoi je citerai un exemple récent. Le prêtre Lucas, agent de
Maximilien, actuellement empereur, disait de ce prince « qu'il ne prenait jamais
conseil de personne, et qu'il ne faisait jamais rien d'après sa volonté ». Maximilien,
en effet, est un homme fort secret, qui ne se confie à qui que ce soit, et ne demande
aucun avis ; mais ses desseins venant à être connus à mesure qu'ils sont mis à
exécution, ils sont aussitôt contredits par ceux qui l'entourent, et par faiblesse il
s'en laisse détourner : de là vient que ce qu'il fait un jour, il le défait le lendemain ;
qu'on ne sait jamais ce qu'il désire ni ce qu'il se propose, et qu'on ne peut compter
sur aucune de ses déterminations.

Un prince doit donc toujours prendre conseil, mais il doit le faire quand il veut, et
non quand d'autres le veulent; il faut même qu'il ne laisse à personne la hardiesse
de lui donner son avis sur quoi que ce soit, à moins qu'il ne le demande ; mais il
faut aussi qu'il ne soit pas trop réservé dans ses questions, qu'il écoute patiemment
la vérité, et que lorsque quelqu'un est retenu, par certains égards, de la lui dire, il en
témoigne du déplaisir.

Ceux qui prétendent que tel ou tel prince qui paraît sage ne l'est point effectivement,
parce que la sagesse qu'il montre ne vient pas de lui-même, mais des bons conseils
qu'il reçoit, avancent une grande erreur ; car c'est une règle générale, et qui ne
trompe jamais, qu'un prince qui n'est point sage par lui-même ne peut pas être bien
conseillé, à moins que le hasard ne l'ait mis entièrement entre les mains de quelque
homme très habile, qui seul le maîtrise et le gouverne ; auquel cas, du reste, il peut,
à la vérité, être bien conduit, mais pour peu de temps, car le conducteur ne tardera
pas à s'emparer du pouvoir. Mais hors de là, et lorsqu'il sera obligé d'avoir
plusieurs conseillers, le prince qui manque de sagesse les trouvera toujours divisés
entre eux, et ne saura point les réunir. Chacun de ces conseillers ne pensera qu'à
son intérêt propre, et il ne sera en état ni de les reprendre, ni même de les juger :
d'où il s'ensuivra qu’il n'en aura jamais que de mauvais, car ils ne seront point
forcés par la nécessité à devenir bons. En un mot, les bons conseils, de quelque
part qu'ils viennent, sont le fruit de la sagesse du prince, et cette sagesse n'est
point le fruit des bons conseils.


Chapitre XXIV

Pourquoi les princes d'Italie ont perdu leurs États

Le prince nouveau qui conformera sa conduite à tout ce que nous avons remarqué
sera regardé comme ancien, et bientôt même il sera plus sûrement et plus
solidement établi que si son pouvoir avait été consacré par le temps. En effet, les
actions d'un prince nouveau sont beaucoup plus examinées que celles d'un prince
ancien ; et quand elles sont jugées vertueuses, elles lui gagnent et lui attachent
bien plus les coeurs que ne pourrait faire l'ancienneté de la race; car les hommes
sont bien plus touchés du présent que du passé ; et quand leur situation actuelle
les satisfait, ils en jouissent sans penser à autre chose ; ils sont même très
disposés à maintenir et à défendre le prince, pourvu que d'ailleurs il ne se manque
point à lui-même.

Le prince aura donc une double gloire, celle d'avoir fondé un État nouveau, et celle
de l'avoir orné, consolidé par de bonnes lois, de bonnes armes, de bons alliés et de
bons exemples ; tandis qu'au contraire, il y aura une double honte pour celui qui, né
sur le trône, l'aura laissé perdre par son peu de sagesse.

Si l'on considère la conduite des divers princes d'Italie qui, de notre temps, ontperdu leurs États, tels que le roi de Naples, le duc de Milan et autres, on trouvera
d'abord une faute commune à leur reprocher, c'est celle qui concerne les forces
militaires, et dont il a été parlé au long ci-dessus. En second lieu, on reconnaîtra
qu'ils S'étaient attirés la haine du peuple, ou qu'en possédant son amitié, ils n'ontpas su s'assurer des grands. Sans de telles fautes, on ne perd point des États assez
puissants pour mettre une armée en campagne.

Philippe de Macédoine, non pas le père d'Alexandre le Grand, mais celui qui futvaincu par T. Quintus Flaminius, ne possédait qu'un petit État en comparaison de la
grandeur de la république romaine et de la Grèce, par qui il fut attaqué ; néanmoins,
comme c'était un habile capitaine, et qu'il avait su s'attacher le peuple et s'assurer
des grands, il se trouva en état de soutenir la guerre durant plusieurs années ; et si,
à la fin, il dut perdre quelques villes, du moins il conserva son royaume.

Que ceux de nos princes qui, après une longue possession, ont été dépouillés deleurs États, n'en accusent donc point la fortune, mais qu'ils s'en prennent à leur
propre lâcheté. N'ayant jamais pensé, dans les temps de tranquillité, que les choses
pouvaient changer, semblables en cela au commun des hommes qui, durant le
calme, ne s'inquiètent point de la tempête, ils ont songé, quand l'adversité s'est
montrée, non à se défendre, mais à s'enfuir, espérant être rappelés par leurs
peuples, que l'insolence du vainqueur aurait fatigués. Un tel parti peut être bon à
prendre quand on n'en a pas d'autre ; mais il est bien honteux de s'y réduire : on ne
se laisse pas tomber, dans l'espoir d'être relevé par quelqu'un. D'ailleurs, il n'est
pas certain qu'en ce cas un prince soit ainsi rappelé ; et, s'il l'est, ce ne sera pas
avec une grande sûreté pour lui, car un tel genre de défense l'avilit et ne dépend pas
de sa personne. Or il n'y a pour un prince de défense bonne, certaine, et durable,
que celle qui dépend de lui-même et de sa propre valeur.


Chapitre XXV

Combien, dans les choses humaines, la fortune a de pouvoir, et comment on peut y

résister

Je n'ignore point que bien des gens ont pensé et pensent encore que Dieu et la
fortune régissent les choses de ce monde de telle manière que toute la prudence
humaine ne peut en arrêter ni en régler le cours : d'où l'on peut conclure qu'il est
inutile de s'en occuper avec tant de peine, et qu'il n'y a qu'à se soumettre et à
laisser tout conduire par le sort. Cette opinion s'est surtout propagée de notre
temps par une conséquence de cette variété de grands événements que nous avons
cités, dont nous sommes encore témoins, et qu'il ne nous était pas possible de
prévoir - aussi suis-je assez enclin à la partager.

Néanmoins, ne pouvant admettre que notre libre arbitre soit réduit à rien, j'imagine
qu'il peut être vrai que la fortune dispose de la moitié de nos actions, mais qu'elle
en laisse à peu près l'autre moitié en notre pouvoir. Je la compare à un fleuve impétueux
qui, lorsqu'il déborde, inonde les plaines, renverse les arbres et les édifices,
enlève les terres d'un côté et les emporte vers un autre tout fuit devant ses ravages,
tout cède à sa fureur; rien n'y peut mettre obstacle. Cependant, et quelque
redoutable qu'il soit, les hommes ne laissent pas, lorsque l'orage a cessé, de
chercher à pouvoir s'en garantir par des digues, des chaussées et autres travaux ;
en sorte que, de nouvelles crues survenant, les eaux se trouvent contenues dans un
canal, et ne puissent plus se répandre avec autant de liberté et causer d'aussi
grands ravages. Il en est de même de la fortune, qui montre surtout son pouvoir là
où aucune résistance n'a été préparée, et porte ses fureurs là où elle sait qu'il n'y a
point d'obstacle disposé pour l'arrêter.

Si l'on considère l'Italie, qui est le théâtre et la source des grands changements que
nous avons vus et que nous voyons s'opérer, on trouvera qu'elle ressemble à une
vaste campagne qui n'est garantie par aucune sorte de défense. Que si elle avait été
prémunie, comme l'Allemagne, l'Espagne et la France, contre le torrent, elle n'en
aurait pas été inondée, ou du moins elle n'en aurait pas autant souffert.

Me bornant à ces idées générales sur la résistance qu~on peut opposer à la fortune,
et venant à des observations plus particularisées, je remarque d'abord qu'il n'est
pas extraordinaire de voir un prince prospérer un jour et déchoir le lendemain, sans
néanmoins qu'il ait changé, soit de caractère, soit de conduite. Cela vient, ce me
semble, de ce que j'ai déjà assez longuement établi, qu'un prince qui s'appuie
entièrement sur la fortune tombe à mesure qu'elle varie. Il me semble encore qu'un
prince est heureux ou malheureux, selon que sa conduite se trouve ou ne se trouve
pas conforme au temps où il règne. Tous les hommes ont en vue un même but : la
gloire et les richesses ; mais, dans tout ce qui a pour objet de parvenir à ce but, ils
n'agissent pas tous de la même manière : les uns procèdent avec circonspection,
les autres avec impétuosité ; ceux-ci emploient la violence, ceux-là usent d'artifice ;
il en est qui sont patients, il en est aussi qui ne le sont pas du tout : ces diverses
façons d'agir quoique très différentes, peuvent également réussir. On voit d'ailleurs
que de deux hommes qui suivent la même marche, l'un arrive et l'autre n'arrive pas ;
tandis qu'au contraire deux autres qui marchent très différemment, et, par exemple,
l'un avec circonspection et l'autre avec impétuosité, parviennent néanmoins


pareillement à leur terme : or d'où cela vient-il, si ce n'est de ce que les manières de
procéder sont ou ne sont pas conformes aux temps? C'est ce qui fait que deux
actions différentes produisent un même effet, et que deux actions pareilles ont des
résultats opposés. C'est pour cela encore que ce qui est bien ne l'est pas toujours.
Ainsi, par exemple, un prince gouverne-t-il avec circonspection et patience : si la
nature et les circonstances des temps sont telles que cette manière de gouverner
soit bonne, il prospérera ; mais il décherra, au contraire, si, la nature et les
circonstances des temps changeant, il ne change pas lui-même de système.

Changer ainsi à propos, c'est ce que les hommes même les plus prudents ne savent
point faire, soit parce qu'on ne peut agir contre son caractère, soit parce que,
lorsqu'on a longtemps prospéré en suivant une certaine route, on ne peut se
persuader qu'il soit bon d'en prendre une autre. Ainsi l'homme circonspect, ne
sachant point être impétueux quand il le faudrait, est lui-même l'artisan de sa propre
ruine. Si nous pouvions changer de caractère selon le temps et les circonstances, la
fortune ne changerait jamais.

Le pape Jules II fit toutes ses actions avec impétuosité ; et cette manière d'agir se
trouva tellement conforme aux temps et aux circonstances, que le résultat en fut
toujours heureux. Considérez sa première entreprise, celle qu'il fit sur Bologne, du
vivant de messer Giovanni Bentivogli : les Vénitiens la voyaient de mauvais oeil, et
elle était un sujet de discussion pour l'Espagne et la France; néanmoins, Jules s'y
précipita avec sa résolution et son impétuosité naturelles, conduisant lui-même en
personne l'expédition; et, par cette hardiesse, il tint les Vénitiens et l'Espagne en
respect, de telle manière que personne ne bougea : les Vénitiens, parce qu'ils craignaient,
et l'Espagne, parce qu'elle désirait recouvrer le royaume de Naples en
entier. D'ailleurs, il entraîna le roi de France à son aide ; car ce monarque, voyant
que le pape s'était mis en marche, et souhaitant gagner son amitié, dont il avait
besoin pour abaisser les Vénitiens, jugea qu'il ne pouvait lui refuser le secours de
ses troupes sans lui faire une offense manifeste. Jules obtint donc, par son
impétuosité, ce qu'un autre n'aurait pas obtenu avec toute la prudence humaine ;
car s'il avait attendu, pour partir de Rome, comme tout autre pape aurait fait, que
tout eût été convenu, arrêté, préparé, certainement il n'aurait pas réussi. Le roi de
France, en effet, aurait trouvé mille moyens de s'excuser auprès de lui, et les autres
puissances en auraient eu tout autant de l'effrayer.

Je ne parlerai point ici des autres opérations de ce pontife, qui, toutes conduites de
la même manière, eurent pareillement un heureux succès. Du reste, la brièveté de sa
vie ne lui a pas permis de connaître les revers qu'il eût probablement essuyés s'il
était survenu dans un temps où il eût fallu se conduire avec circonspection ; car il
n'aurait jamais pu se départir du système de violence auquel ne le portait que trop
son caractère.

Je conclus donc que, la fortune changeant, et les hommes s'obstinant dans la
même manière d'agir, ils sont heureux tant que cette manière se trouve d'accord
avec la fortune ; mais qu'aussitôt que cet accord cesse, ils deviennent malheureux.

Je pense, au surplus, qu'il vaut mieux être impétueux que circonspect; car la
fortune est femme : pour la tenir soumise, il faut la traiter avec rudesse ; elle cède
plutôt aux hommes qui usent de violence qu'à ceux qui agissent froidement : aussi
est-elle toujours amie des jeunes gens, qui sont moins réservés, plus emportés, et
qui commandent avec plus d'audace.


Chapitre XXVI

Exhortation à délivrer l'Italie des barbares

En réfléchissant sur tout ce que j'ai exposé ci-dessus, et en examinant en moi-
même si aujourd'hui les temps seraient tels en Italie, qu'un prince nouveau pût s'y
rendre illustre, et si un homme prudent et courageux trouverait l'occasion et le
moyen de donner à ce pays une nouvelle forme, telle qu'il en résultât de la gloire
pour lui et de l'utilité pour la généralité des habitants, il me semble que tant de
circonstances concourent en faveur d'un pareil dessein, que je ne sais s'il y eut
jamais un temps plus propice que celui-ci pour ces grands changements.

Et si, comme je l'ai dit, il fallait que le peuple d'Israël fût esclave des Égyptiens, pour
connaître la vertu de Moïse; si la grandeur d'âme de Cyrus ne pouvait éclater
qu'autant que les Perses seraient opprimés par les Mèdes;. si enfin, pour apprécier
toute la valeur de Thésée, il était nécessaire que les Athéniens fussent désunis : de
même, en ces jours, pour que quelque génie pût s'illustrer, il était nécessaire que
l'Italie fût réduite au terme où nous la voyons parvenue; qu'elle fût plus opprimée
que les Hébreux, plus esclave que les Perses, plus désunie que les Athéniens, sans
chefs, sans institutions, battue, déchirée, envahie, et accablée de toute espèce de
désastres.

Jusqu'à présent, quelques lueurs ont bien paru lui annoncer de temps en temps un
homme choisi de Dieu pour sa délivrance ; mais bientôt elle a vu cet homme arrêté
par la fortune dans sa brillante carrière, et elle en est toujours à attendre, presque
mourante, celui qui pourra fermer ses blessures, faire cesser les pillages et les
saccagements que souffre la Lombardie, mettre un terme aux exactions et aux
vexations qui accablent le royaume de Naples et la Toscane, et guérir enfin ses
plaies si invétérées qu'elles sont devenues fistuleuses.

On la voit aussi priant sans cesse le ciel de daigner lui envoyer quelqu'un qui la
délivre de la cruauté et de l'insolence des barbares. On la voit d'ailleurs toute
disposée, toute prête à se ranger sous le premier étendard qu'on osera déployer
devant ses yeux. Mais où peut-elle mieux placer ses espérances qu'en votre illustre
maison, qui, par ses vertus héréditaires, par sa fortune, par la faveur de Dieu et parcelle de l'Église, dont elle occupe actuellement le trône, peut véritablement conduire
et opérer cette heureuse délivrance.

Elle ne sera point difficile, si vous avez sous les yeux la vie et les actions de ces
héros que je viens de nommer. C'étaient, il est vrai, des hommes rares et
merveilleux; mais enfin c'étaient des hommes ; et les occasions dont ils profitèrent
étaient moins favorables que celle qui se présente. Leurs entreprises ne furent pas
plus justes que celle-ci, et ils n'eurent pas plus que vous ne l'avez, la protection du
ciel. C'est ici que la justice brille dans tout son jour, car la guerre est toujours juste
lorsqu'elle est nécessaire, et les armes sont sacrées lorsqu'elles sont l'unique
ressource des opprimés. Ici, tous les voeux du peuple vous appellent; et, au milieu
de cette disposition unanime, le succès ne peut être incertain: il suffit que vous
preniez exemple sur ceux que je vous ai proposés pour modèles.

Bien plus, Dieu manifeste sa volonté par des signes éclatants : la mer s'est


entrouverte, une nue lumineuse a indiqué le chemin, le rocher a fait jaillir des eaux
de son sein, la manne est tombée dans le désert ; tout favorise ainsi votre grandeur.
Que le reste soit votre ouvrage : Dieu ne veut pas tout faire, pour ne pas nous
laisser sans mérite et sans cette portion de gloire qu'il nous permet d'acquérir.

Qu'aucun des Italiens dont j'ai parlé n'ait pu faire ce qu'on attend de votre illustre
maison; que, même au milieu de tant de révolutions que l'Italie a éprouvées, et de
tant de guerres dont elle a été le théâtre, il ait semblé que toute valeur militaire y fût
éteinte, c'est de quoi l'on ne doit point s'étonner : cela est venu de ce que les
anciennes institutions étaient mauvaises, et qu'il n'y a eu personne qui sût en
trouver de nouvelles. Il n'est rien cependant qui fasse plus d'honneur à un homme
qui commence à s'élever que d'avoir su introduire de nouvelles lois et de nouvelles
institutions : si ces lois, si ces institutions posent sur une base solide, et si elles
présentent de la grandeur, elles le font admirer et respecter de tous les hommes.

L'Italie, au surplus, offre une matière susceptible des réformes les plus universelles.
C'est là que le courage éclatera dans chaque individu, pourvu que les chefs n'en
manquent pas eux-mêmes. Voyez dans les duels et les combats entre un petit
nombre d'adversaires combien les Italiens sont supérieurs en force, en adresse, en
intelligence. Mais faut-il qu'ils combattent réunis en armée, toute leur valeur
s'évanouit. Il faut en accuser la faiblesse des chefs ; car, d'une part, ceux qui savent
ne sont point obéissants, et chacun croit savoir; de l'autre, il ne s'est trouvé aucun
chef assez élevé, soit par son mérite personnel, soit par la fortune, au-dessus des
autres, pour que tous reconnussent sa supériorité et lui fussent soumis. Il est
résulté de là que, pendant si longtemps, et durant tant de guerres qui ont eu lieu
depuis vingt années, toute armée uniquement composée d'Italiens n'a éprouve que
des revers, témoins d'abord le Taro, puis Alexandrie, Capoue, Gênes, Vailà, Cologne
et Mestri.

Si votre illustre maison veut imiter les grands hommes qui, en divers temps,
délivrèrent leur pays, ce qu'elle doit faire avant toutes choses, et ce qui doit être la
base de son entre prise, c'est de se pourvoir de forces nationales, car ce sont les
plus, solides, les plus fidèles, les meilleures qu'on puisse posséder : chacun des
soldats qui les composent étant bon personnellement, deviendra encore meilleur
lorsque tous réunis se verront commandés, honorés, entretenus par leur prince.
C'est avec de telles armes que la valeur italienne pourra repousser les étrangers.

L'infanterie suisse et l'infanterie espagnole passent pour être terribles ; mais il y a
dans l'une et, dans l'autre un défaut tel, qu'il est possible d'en former une troisième,
capable non seulement de leur résister, mais encore de les vaincre. En effet,
l'infanterie espagnole ne peut se soutenir contre la cavalerie, et l'infanterie suisse
doit craindre toute autre troupe de même nature qui combattra avec la même
obstination qu'elle. On a vu aussi, et l'on verra encore, la cavalerie française défaire
l'infanterie espagnole, et celle-ci détruire l'infanterie suisse ; de quoi il a été fait,
sinon une expérience complète, au moins un essai dans la bataille de Ravenne, où
l'infanterie espagnole se trouva aux prises avec les bataillons allemands, qui
observent la même discipline que les Suisses : on vit les Espagnols, favorisés par
leur agilité et couverts de leurs petits boucliers, pénétrer par-dessous les lances
dans les rangs de leurs adversaires, les frapper sans risque et sans que les
Allemands puissent les en empêcher ; et ils les auraient détruits jusqu'au dernier, si
la cavalerie n'était venue les charger eux-mêmes à leur tour.


Maintenant que l'on connaît le défaut de l'une et de l'autre de ces deux infanteries,
on peut en organiser une nouvelle qui sache résister à la cavalerie et ne point
craindre d'autres fantassins. Il n'est pas nécessaire pour cela de créer un nouveau
genre de troupe ; il suffit de trouver une nouvelle organisation, une nouvelle
manière de combattre ; et c'est par de telles inventions qu'un prince nouveau
acquiert de la réputation et parvient à s'agrandir.

Ne laissons donc point échapper l'occasion présente. Que l'Italie, après une si
longue attente, voie enfin paraître son libérateur! Je ne puis trouver de termes pour
exprimer avec quel amour, avec quelle soif de vengeance, avec quelle fidélité
inébranlable, avec quelle vénération et quelles larmes de joie il serait reçu dans
toutes les provinces qui ont tant souffert de ces inondations d'étrangers! Quelles
portes pourraient rester fermées devant lui ? Quels peuples refuseraient de lui
obéir? Quelle jalousie s'opposerait à ses succès? Quel Italien ne l'entourerait de
ses respects ? Y a-t-il quelqu'un dont la domination des barbares ne fasse bondir le
coeur ?

Que votre illustre maison prenne donc sur elle ce noble fardeau avec ce courage et
cet espoir du succès qu'inspire une entreprise juste et légitime ; que, sous sa
bannière, la commune patrie ressaisisse son ancienne splendeur, et que, sous ses
auspices, ces vers de Pétrarque puissent enfin se vérifier !

Virtù contra furore
Prenderà l'arme, e fia'l combatter corto;
Che l'antico valore
Negl'italici cor non è ancor morto.

Petrarca, Canz. XVI, V. 93-96

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